Aholds spel in VS niet uitgespeeld

Het afblazen van de overname van Pathmark heeft geen gevolgen voor de winstgroei van Ahold op korte termijn. Maar wel voor het imago van Ahold als de meest sucesvolle overname-speler in de supermarktwereld.

Ahold wil de beste zijn. En vijf jaar lang veranderde ook vrijwel alles wat Ahold aanraakte in goud. Maar er lijkt een einde gekomen aan de `goed-nieuws'-show. Bestuursvoorzitter Cees van der Hoeven moest dit jaar ook tegenvallers melden met als belangrijkste het afblazen van de overname van Pathmark in New York. ,,Dit is vooral een teleurstelling omdat Van der Hoeven de overname zo gepusht heeft'', zegt analist Anneke Groen van Rabo Securities. ,,Vorige week nog zei hij dat het in januari wel rond zou komen.''

Ahold is voor zijn groei sterk afhankelijk van overnames. Met name de afgelopen vijf jaar is Ahold door een reeks acquisities de grootste supermarktketen aan de Amerikaanse oostkust geworden. En raspaardjes als Stop & Shop (1996) en Giant-Landover (1998) waren vervolgens de grote motor achter de jaarlijks winststijgingen van 15 procent die zo werden gewaardeerd op de beurs.

Pathmark (omzet 8 miljard gulden rond de stad New York) zou in de VS een witte vlek opvullen en op wat langere termijn mooie winsten opleveren. Maar door het verrassend sterke verzet van de Amerikaanse mededingingsautoriteit wordt het spel nu ingewikkelder.,,Ahold zal in de VS moeten uitwijken naar nieuwe gebieden'', zegt analist Groen. ,,Dan wordt het minder eenvoudig om waarde toe te voegen aan zo'n keten, al denk ik wel dat Ahold dat nog steeds beter kan dan zijn concurrenten.''

Daarbij komt het imago-probleem. De beurskoers staat zwaar onder druk en ligt inmiddels weer in de buurt van de uitgifteprijs van de laatste twee grote emissies. De tegenvallers in het afgelopen jaar zijn deels eigen schuld, deels veroorzaakt door nieuws in de branche. Zelf moest Ahold in oktober melden dat het de ambities in China en Singapore heeft opgegeven en zijn winkels daar heeft verkocht. Verder valt de groei in Polen tegen. En de joint-venture-partner in Portugal heeft laten merken dat het eigen groeiplannen heeft in Spanje en Brazilië die kunnen botsen met de plannen van Ahold.

Extern heeft Ahold last van de afwaardering van de hele supermarktsector in de Verenigde Staten door Amerikaanse beleggers na tegenvallende groei bij concurrenten als Safeway en Kroger. Bovendien vrezen beleggers dat het voor Ahold in Europa moeilijker wordt om een aantrekkelijke positie te verwerven in de drie grootste markten, Duitsland, Groot-Brittannië en Frankrijk. In de eerste twee landen heeft het Amerikaanse Wal-Mart met overnames een prijzenoorlog ontketend. In Frankrijk zijn Carrefour en Promodès gefuseerd, waardoor een overname-kandidaat als Casino door speculaties op de beurs fors duurder is geworden.

Desondanks blijft Ahold stug vasthouden aan zijn bestaande strategie. Het wil regionale marktleiders overnemen. Waar, dat maakt niet uit. Vorige week nog bracht Ahold een bod uit van 4 miljard gulden op een belang van 50 procent in de ICA-Groep, de sterkste speler in Zweden en Noorwegen. Het is de periferie van Europa, maar het voegt wel 15 miljard gulden toe aan de omzet. Bovendien was de ICA-groep slechts een van de tien `middelgrote' ketens die Ahold op het oog heeft. Er resteren nog drie in Europa, drie in Latijns-Amerika en drie in de Verenigde Staten. Ahold bestrijdt ook dat het spel daarvoorbij is. ,,Zelfs aan de oostkust zijn er nog veel staten waar we niet of nauwelijks aanwezig zijn'', zegt een woordvoerder. ,,Bovendien hoeven we ons niet te beperken tot de oostkust.''