Global Crossing wil de wereld omspannen

Het explosief groeiende telecommunicatieverkeer vergt een explosief groeiende infrastructuur. Het Amerikaanse Global Crossing, pas twee jaar oud, omspant de wereld met glasvezel en zet inmiddels 8 miljard gulden om. Grote plannen in een snelle wereld

Er waren wat toespraken in Londen, er was een kleine lichtshow en toen was het een feit: het eerste glasvezelnetwerk van Global Crossing langs dertien steden in West-Europa, waaronder Amsterdam en Rotterdam, werd deze week operationeel. De komende jaren volgen nog eens negentien steden.

Global Crossing is een Amerikaans bedrijf, in 1997 opgericht door enkele managers uit de telecomwereld en dat met name afkomstig van het telecomconcern AT&T. Inmiddels heeft de onderneming 12.000 mensen in dienst en zo'n acht miljard gulden omzet. Het bedrijf is sinds de oprichting druk bezig een wereldomvattend glasvezelnetwerk aan te leggen, dat uiteindelijk 170 wereldsteden met elkaar moet verbinden. De kosten ervan worden geschat op 12,5 miljard gulden.

De eerste lijn werd getrokken in 1998. Dat was een zeekabel van Amerika naar West-Europa. De investering van 700 miljoen dollar had het bedrijf er binnen een jaar al uit. ,,De meeste Europese operators, van KPN tot Cable & Wireless, wilden er direct gebruik van maken'', zegt W. Huisman, verantwoordelijk voor Global Crossing in Europa. Het succes van de kabel heeft alles te maken met toenemende vraag naar `bandbreedte' in de telecommunicatiemarkt. Zaken als e-commerce vergen netwerken van hoge capaciteit, evenals het stijgende gebruik van audio en video op Internet. Glasvezel biedt dan aanzienlijk meer dan de traditionele telefoonlijnen. Mede door toenemend gebruik van Internet zal er volgens onderzoekers in het jaar 2005 een bedrag van 2000 miljard gulden in de telecommarkt omgaan.

Sinds die eerste kabel is een vloot van twintig schepen van Global Crossing overal ter wereld actief om glasvezelkabels op de oceaanbodems te leggen. Het eerste doel is, aldus bestuursvoorzitter Bob Annunziata, het verbinden van die 170 steden. Dat zal de komende jaren moeten gebeuren. De nu afgeronde eerste fase omvat dertien steden in onder meer het Verenigd Koninkrijk en Nederland. Over twee jaar moet er (voor 1,3 miljard dollar) een netwerk liggen die 32 West-Europese steden aan elkaar verbindt.

Maar er is nog een doel: building to building. Want Global Crossing wil niet alleen een `kabelboer' zijn, de onderneming beschouwt zichzelf ook als een soort operator. Het biedt multinationals als Shell en Unilever de mogelijkheid een telecommunicatienetwerk op te bouwen waarop al hun kantoren en fabrieken, waar ook ter wereld, kunnen worden aangesloten. Een snel `extranet' via de glasvezelkabel, waarop bijvoorbeeld videoconferencing mogelijk wordt. De zogeheten Last Mile Bottleneck, het laatste stuk tussen kabel en kantoor, neemt in dergelijke gevallen Global Crossing voor zijn rekening. ,,Wij prikken de klant met de modernste technieken op onze kabel'', aldus Huisman. Om zo dicht mogelijk bij de klant te komen werden in de Verenigde Staten en Engeland Frontier en Racal overgenomen.

Global Crossing heeft een ,,uniek concept'', zegt Huisman. ,,Niemand heeft, zoals wij, een wereld-omspannend glasvezelnetwerk.'' In Nederland heeft het bedrijf circa 130 man in dienst. Het afgelopen jaar is vanuit het hoofdkantoor in Huizen, tevens de Europese hoofdvestiging, één miljard gulden in Europa geïnvesteerd, waarvan zo'n 150 miljoen in Nederland. Dat geld was onder andere bestemd om de kabel daadwerkelijk in de grond te krijgen.

Behalve aan telecombedrijven en aan grote ondernemingen wil Global Crossing ook diensten aanbieden aan bedrijven die toegang bieden tot Internet. ,,Dat zijn vaak kleine start-up's. Die kunnen bij ons zowel capaciteit als apparatuur huren om hun diensten aan te bieden.''

Voor deze webhosting zal het datacenter van Global Crossing in Amsterdam worden uitgebreid tot 10.000 vierkante meter. Huisman houdt zich op de vlakte als het gaat om zijn verwachtingen voor de Nederlandse markt. ,,We gaan het in ieder geval nu aan de grote klanten aanbieden.''