Nederlanders ongeduldig na winterstop Formule I

Het Formule I-seizoen kwam op 31 oktober in Japan ten einde, het seizoen 2000 begint pas in maart. Intussen zitten de coureurs niet stil. En in de wachtkamer staan Tom Coronel en Jos Verstappen te trappelen van ongeduld.

Het debuut van Rubens Barrichello in een Ferrari speelde zich af onder bijzondere omstandigheden. De Braziliaan reed op 1 december zijn eerste rondjes op Fiorano, Ferrari's eigen testcircuit in het Noord-Italiaanse Maranello, in een decor van sneeuw. Barrichello was een van de eerste Formule I-coureurs die na de verplichte winterstop van één maand – in november mag er op de circuits niet worden getest – de baan opging.

De nieuwe teamgenoot van Michael Schumacher, die nog van zijn vakantie genoot, wilde geen dag verspillen om kennis te maken met zijn nieuwe wagen. ,,Het mooiste was dat ik mijn naam op de zijkant van de rode auto zag geschreven'', zei hij achteraf. ,,Daar droomde ik als jongetje al van.''

Bij McLaren-Mercedes mag Mika Hakkinen het als wereldkampioen wat rustiger aan doen dan teamgenoot David Coulthard. Op het Circuit de Catalunya, bij Barcelona, liet de Schot Coulthard vorige week de snelste trainingstijd noteren, vlak voor de eerste reserve bij McLaren, Olivier Panis.

De plaats van Panis bij het team van Alain Prost werd ingenomen door Nick Heidfeld, die dit jaar in een McLaren-Mercedes Europees Formule 3000-kampioen werd. Heidfelds vorige werkgever, waar hij ook testrijder was, laat hem rijpen bij Prost. De jonge coureur is de vierde Duitser in de Formule I, na Michael en Ralf Schumacher en de net als Heidfeld uit Mönchengladbach afkomstige Heinz-Harald Frentzen. Mogelijk bevinden zich onder de 22 coureurs bij het begin van het seizoen, op 12 maart in Melbourne, vijf Duitse coureurs. Onder anderen BWM-testrijder Jorg Müller wordt in verband gebracht met een plaats bij het team van Frank Williams. Het Britse weekblad Autosport meldde onlangs dat Williams het tweejarige contract van Alessandro Zanardi heeft afgekocht.

De Italiaan kende in tegenstelling tot zijn teamgenoot Ralf Schumacher een teleurstellend jaar en met name de nieuwe motorenleverancier van Williams, BMW, zou niet met Zanardi verder willen. Zanardi noch Williams heeft het nieuws over het vertrek van de coureur bevestigd, maar oud-coureur Gerhard Berger liet als motorsportdirecteur van BMW weten dat hij Juan Pablo Montoya graag als opvolger van Zanardi achter het stuur van de tweede Williams-BMW zou zien. Montoya werd dit jaar kampioen in de Amerikaanse CART-klasse.

Ook Jos Verstappen werd aanvankelijk door Autosport genoemd als potentiële opvolger van Zanardi bij Williams, maar die geluiden zijn inmiddels verstomd. Na een sportief mislukt jaar jaar doet Verstappen opnieuw een poging in de Formule I terug te keren. Sinds 1994 reed de Limburger achtereenvolgens voor Benetton, Simtek, Arrows, Tyrrell en Stewart, afgelopen seizoen begon hij als testrijder bij Honda. Daar werkte hij enkele maanden, totdat Honda als gevolg van de dood van ontwerper Harvey Postlethwaite plannen om met een eigen team in de Formule I terug te keren in de ijskast zette.

Intussen ziet Verstappen een testrit bij het Formule I-team van Arrows tegemoet en wil Honda volgend seizoen vooral scoren als motorenleverancier van British American Racing (BAR), het team van manager Craig Pollock en oud-wereldkampioen Jacques Villeneuve dat met Supertec-motoren een rampzalig debuutjaar in de Formule I kende. Behalve Montoya en Möller wordt Villeneuve nog genoemd als vervanger van Zanardi. Villeneuve werd in 1997 in zijn tweede jaar bij Williams wereldkampioen. BAR heeft Villeneuve en de Braziliaan Ricardo Zonta onlangs bij de internationale autosportfederatie (FIA) als zijn coureurs aangemeld, maar de teams hebben tot 9 maart — drie dagen voor de eerste race — de tijd om van coureur te veranderen. BAR is ontevreden over manager Pollock en als die door teameigenaar British American Tobacco de laan wordt uitgestuurd, zal zijn boezemvriend Villeneuve zo goed als zeker volgen.

Verstappen is niet de enige Nederlander die op een `stoeltje' aast bij Arrows, dat voor volgend seizoen nog twee open plaatsen heeft. Tom Coronel, die twee weken geleden een verbijf van vier jaar in Japan bekroonde met het kampioenschap in de Formule Nippon (F3000), is druk bezig een startkapitaal te vergaren om zich bij Arrows in te kopen. In navolging van Verstappen liet hij gisteren bij de renstal van Tom Walkinshaw een stoeltje op maat maken. Een test volgt binnen twee weken.

Begin deze maand is het initiatief genomen een financiële grondslag te creëren voor Coronels Formule I-debuut. Enkele zakenlieden richtten de BV The Racing Dutchman op, in de hoop en de verwachting via aandelen van 250 gulden per stuk op korte termijn een werkkapitaal van tien miljoen gulden te genereren.

Met de populariteit van Coronel zit het wel goed. Vorige week stond hij in Utrecht vier dagen op de autobeurs Speed&Design. Naast de wagen waarin hij in Japan F3000-kampioen werd — een afscheidscadeau van teambaas Satoru Nakajima — zette Coronel aan de lopende band handtekeningen. Dat Arrows geen topteam is zal hem een zorg zijn. Waar Barrichello's droom uitkwam achter het stuur van een Ferrari, wordt die van Coronel al werkelijkheid als hij zich Formule I-coureur kan noemen.