Eilanden ruziën over millennium

De strijd over welk bewoond land als eerste het nieuwe millennium kan verwelkomen heeft verdeeldheid gezaaid onder de eilandenrijkjes in de Grote Oceaan.

Tonga heeft met ingang van 21 oktober voor het eerst in de geschiedenis de zomertijd ingevoerd. Daardoor loopt het land nu veertien uur voor op de Greenwich Mean Time en zal het de eerste bewoonde natie zijn die het nieuwe millennium binnentreedt.

De `concurrentie' komt van Turtle Island, een onderdeel van de Fiji-eilanden dat al twintig jaar geleden de klok een uur vooruitzette. Dat gebeurde toen om de opnames van de film `Blue Lagoon' te vergemakkelijken. Maar Turtle Island heeft slechts accommodatie voor enkele tientallen toeristen. De rest van Fiji loopt, evenals Nieuw-Zeeland en enkele andere eilanden in de buurt, een uur achter op Tonga.

Het is een achterstand die niet meer valt goed te maken, zegt Lemoto, attaché van het koninkrijk Tonga in Australië. Elk land in de wereld is weliswaar vrij om de klok een uur vooruit te zetten, maar volgens Lemoto zou een dergelijke zet direct gevolgd worden door de regering van Tonga.

De verschillende regeringen in het gebied, dat sterk van toerisme afhankelijk is, moeten volgens Lemoto ophouden met ruziën. Ze zouden in plaats daarvan moeten samenwerken om meer buitenlandse bezoekers te trekken. Omdat ze dat niet doen dreigt volgens hem een tekort aan vliegtuigen en personeel dat inzetbaar is rond de jaarwisseling.

De toerismebureaus van Tonga en Fiji bevestigen dat verreweg de meeste reserveringen rond oudejaarsavond al een of twee jaar geleden zijn gemaakt, ruim voordat Tonga besloot de klok vooruit te zetten. Liefhebbers kunnen overigens nog altijd in het gebied terecht. De prijzen zijn weliswaar 20 tot 100 procent hoger dan normaal, maar zowel op Fiji, Tonga als de Nieuw-Zeelandse Chatham Islands is nog beperkt accommodatie beschikbaar. (ANP)