Hakken of gehakt worden

Leuk hè, Furby de robotknuffel. Maar meestal vinden mensen het leuker om te spelen met iets dat andere dingen, bij voorkeur soortgenoten, zo snel en effeciënt mogelijk kapot maakt. Robot Wars is terug voor een derde seizoen bij de BBC.

Waarom is het toch zo leuk om te zien hoe de ene machine een andere aan een spies rijgt, naar een vierkante put sleept en vervolgens loslaat. Of hoe een andere machine met een pikhouweel een gat in nummer vier slaat. Of hoe een robot met zijn vlammenwerper een ander besproeit. Of hoe een andere met een cirkelzaag happen uit het metaal van zijn opponent neemt. Wat is er toch zo onderhoudend en zelfs grappig aan de aanblik van elkaar bevechtende machines dat er in Engeland zes miljoen mensen naar kijken? Er is zelfs een Robot Wars-club met 25.000 leden, er zijn live-uitvoeringen in de provincie, er komt een tijdschrift en op de prima website met discussies en tips is een winkeltje met petjes, t-shirts, sleutelhangers en andere merchandising (www.robotwars.co.uk).

Natuurlijk is dit een hightech versie van het gladiatorengevecht. En net als bij de Romeinen doet een andere klasse het smerige werk. En natuurlijk is de humor eigenlijk van het niveau van de Tros-caravanraces en van die wedstrijden waarbij auto's over elkaar heen buitelen. Maar nu met onschuldig speelgoed en gepresenteerd in dodelijke ernst. Er vloeit geen bloed en er zijn zelfs vertederende momenten: ooit een robot een vreugdedansje zien maken?

In de gladiatorshow Robot Wars zijn de radiografische bestuurde machines maximaal zo'n meter groot. In een apocalyptische arena – veel blauw neon, stalen buizen, vuur en rookwolken – duelleren de robots op leven en dood. Hun makers staan op een verhoging met hun zendertje naast de arena en leiden hun favoriet radiografisch in het gevecht. De bouwers zijn teams van scholen, universiteiten, ingenieursbureaus en de filmindustrie. Met liefde hebben ze boormachines, biervaten en rolstoelmotoren aaneen gesleuteld tot iets dat binnen een paar minuten naar de schroothoop kan. Uit iedere aflevering blijft een kandidaat voor de finales over. Naast de duels is er een flipperwedstrijd waarbij een robot als balletje door het speelveld moet, onderweg gehinderd door `huisrobots' als Sir Killalot, die voor de BBC inhakken op de amateurs.

Het ironisch geladen commentaar komt van Craig Thomas, beter bekend als de zwarte homeboy Lister in de Britse humoristische cult sf-serie Red Dwarf en Philippa Forrester van het jeugdprogramma O-zone en het wetenschapsmagazine Tomorrows World. Craig doet met donderende beeldspraak de aankondigingen en Philippa interviewt – met een huppelend ontblote navel – voor en na de strijd de teams. In die gesprekjes ontmoet je prachtige types, van de verlegen cliché-nerd tot de man die deurtjes van centrifuges spaart. Mens en machine in een prima rolverdeling.

Robot wars, BBC2, 19.45-20.30u. (Herhaling: 0.20-1.05u.)