Franse boycot Brits rundvlees gehandhaafd

De Franse regering heeft gisteravond na urenlang kabinetsberaad besloten het verbod op de import van Brits rundvlees te handhaven. Het risico op verspreiding van de gekke-koeienziekte (BSE) zou te hoog blijven.

Overwegingen van volksgezondheid hebben de doorslag gegeven, ook al zorgt dat voor een nieuwe aanvaring met Londen en Brussel. Parijs wil dat de Europese Commissie nieuwe onderhandelingen uitschrijft tussen Fransen en Britten, met name over uitgebreidere tests en etikettering van Brits rundvlees.

De Franse beslissing betekent volgens David Byrne, Europees Commissaris voor gezondheid en voedselveiligheid, dat de Europese Commissie gedwongen is de rechtszaak tegen Frankrijk voor het Europese hof van Justitie ,,zo snel mogelijk door te zetten''. Byrne verklaarde dat vanochtend.

Handhaving van het embargo beschadigt ook de Frans-Britse betrekkingen aan de vooravond van de Europese top die vanavond in Helsinki begint. De Britse premier Blair, die gisteravond meteen de Franse premier Jospin belde, noemde het ,,totaal verkeerd'' dat Frankrijk ,,de wetenschap negeert en de wet tart''.

De Franse regering nam het besluit nadat het officiële Franse voedselagentschap eerder deze week zei dat er ,,plausibele maar niet te kwantificeren risico's'' bleven bestaan bij de import van Brits rundvlees. De Franse politiek was van links tot rechts tegen opheffing van het embargo; ook consumenten-organisaties drongen aan op een ferm standpunt van Jospin.

Brussel en Londen zullen nieuwe onderhandelingen naar verwachting verwerpen. De Europese Commissie heeft Brits rundvlees eerder veilig verklaard en Frankrijk met een rechtszaak gedreigd als dat land zijn ,,illegale embargo'' niet opheft. De Britse regering heeft sindsdien al een reeks concessies gedaan, in een poging de diplomatieke betrekkingen met Frankrijk goed te houden.

Op de recente Frans-Britse top in Londen over een autonome defensie-identiteit in Europa beloofden premier Blair en de Franse president Chirac dat de rundvleeskwestie geen schaduw over hun relatie zou leggen. Nu bestaat vrees voor het uitbreken van een Frans-Britse handelsoorlog. Deze kan besluitvorming op de EU-top in Helsinki over defensiesamenwerking en een nieuw Europees belastingplan ernstig bemoeilijken.

Een rechtszaak voor het Europese Hof kan maanden en zelfs jaren duren. Het uitblijven van een compromis leidt mogelijk ook tot een Brits-Duitse confrontatie, omdat de Duitse regering het Franse besluit afwachtte alvorens zelf een beslissing te nemen over het importverbod van een aantal Duitse deelstaten. De Conservatieve Britse oppositie heeft gevraagd om het ontslag van minister Nick Brown (Landbouw), wiens strategie het land zou,,vernederen''.