De keizer geeft de klimmer zijn zegen

In Herentals is deze week een supportersvereniging voor wielrenner Kurt van de Wouwer in het leven geroepen, de beste klimmer van België. Beschermheer is oud-wielrenner Rik van Looy, een levende legende.

In de verering van hun idool gingen sommige supporters van Rik van Looy zo ver, dat ze het badwater waarin De Keizer van Herentals zich had gewassen thuis in een fles bewaarden. Sommigen zijn nu nog in de veronderstelling dat ze een handtekening van een van de populairste wielrenners van België bezitten, maar het zou wel eens een geautoriseerde vervalsing kunnen betreffen. Zijn echtgenote Nini kon de krabbel van Van Looy perfect imiteren en nam `Rik II' zodoende veel werk uit handen.

Het zijn anekdotes uit het weelderige wielerleven van Van Looy, de 65-jarige oud-coureur die destijds Rik van Steenbergen (Rik I) onttroonde als de beste wielrenner van België en die op zijn beurt eind jaren zestig zijn meerdere moest erkennen in de jonge blaag die Eddy Merckx heette.

Dinsdagavond lachte Van Looy weer smakelijk om de oude verhalen, bij de oprichtingsbijeenkomst van de supportersclub van zijn stadgenoot Kurt van de Wouwer, de beste klimmer van België. Van Looy is de `peter' van de club, een soort beschermheer.

Niet alle verhalen over Van Looy berusten op waarheid, onderstreepte de levende legende. Ten minste één pikante anekdote is uit de duim gezogen; dat hij ooit op kop reed en het peloton uiteen deed stuiven toen hij al fietsend tegen de wind in begon te piesen. ,,Dat verhaal heeft in Time of een ander Amerikaans blad gestaan'', zegt de man die in eigen land ooit in één adem werd genoemd met sterren als Marilyn Monroe, Paul Anka en Brigitte Bardot.

In 1970 stopte Van Looy met wielrennen, maar nog steeds is hij nauw betrokken bij de sport waarvan hij een van de mooiste ikonen is. De vrolijke Belg is technisch directeur van de wielerschool in Herentals waar jonge renners uit de regio zich kunnen bekwamen in het cyclisme. Daar onderkende Van Looy veertien jaar geleden ook het talent van de inmiddels 28-jarige Van de Wouwer, toen nog lid van De Nete-spurters.

Zijn plaatsgenoot voltooide deze zomer als beste Belg de Tour de France, op de elfde plaats, één plaats lager dan de beste prestatie van Van Looy in zes Tours de France. Lotto-renner Van de Wouwer heeft zijn beste jaren nog voor zich, zei Van Looy, die als enige alle klassiekers won. Zelfs `kannibaal' Merckx kon die prestatie niet evenaren. ,,In de Tour moet Kurt bij de eerste vijf kunnen eindigen'', zei Van Looy in Bistro De Swaen, het etablissement in Herentals waar met jus d'orange, `schuimwijn' en veel bier de supportersclub van Van de Wouwer ten doop werd gehouden.

,,Normaal gesproken krijg je al een supportersclub als je bij de nieuwelingen rijdt'', lichtte Van de Wouwer toe. ,,Mijn ouders en ik wilden dat toen niet, omdat supporters van je verwachten dat je vaak dicht bij huis rijdt. Maar hier in de omgeving heb je alleen maar vlak terrein. Ik wilde de heuvels in, ik reed liever in de Ardennen.''

In de laatste Tour de France was Van de Wouwer de trots van België. Waar zijn streekgenoot Ludo Dierckxsens een etappe won, oogstte de op een na bekendste man van Herentals bewondering door zich in de Alpen en de Pyreneeën staande te houden tussen rasklimmers als Zülle, Escartin en de latere Tourwinnaar Lance Armstrong. ,,De Tour spreekt de mensen het meeste aan. Mijn populariteit is sindsdien verveelvuldigd. Toen ik thuiskwam, stonden er tussen de vijftig en honderd mensen in de straat te wachten'', zei Van de Wouwer, die met `thuis' zijn ouderlijke woning in Herentals bedoelt.

De renner woont in Benidorm en keerde maandag terug van een verblijf van vijf weken in Colombia. Daar leerde hij tijdens het wereldkampioenschap van 1995 een vrouw kennen. ,,Een vriendin, meer niet'', zei hij met een brede glimlach. Bij haar ouders brengt hij sindsdien aan het einde van elk jaar vier tot vijf weken door, op drieduizend meter hoogte, voor een groot deel op de fiets.

Tegen het recente initiatief van zijn fysiotherapeut en diens vrienden een supportersclub op te richten, kon Van de Wouwer geen nee zeggen. Met bussen zullen ze hem voor de belangrijke wedstrijden als het WK en de Tour de France achterna reizen, ongeveer zeven keer per jaar krijgen ze een `mailing' in de bus. ,,Ik zal alles in het werk stellen om mijn fans plezier te bezorgen'', zei de renner in een korte op schrift gestelde intentieverklaring. ,,In elk geval hebben ze nu een plek waar ze samen naar de wedstrijden kunnen kijken.''

Van Looy zal zich regelmatig in het clublokaal laten zien. Voordat de man die 514 wedstrijden won met een ingelijste foto van een klimmende Van de Wouwer onder zijn arm de deur van De Swaen achter zich dicht trok, memoreerde hij nog even het hoogtepunt uit zijn rijke carrière. ,,Mijn bankrekening.'' Voor een groot deel had de destijds immens populaire Van Looy dat aan zijn supporters te danken. ,,Want zij betaalden ervoor om ons in de criteriums aan het werk te zien.''