Slag om markt voor kleine auto's

DaimlerChrysler heeft met de fusie tussen Mercedes-Benz en Chrysler de toon gezet voor de auto-industrie na het jaar 2000. Maar het concern heeft een Achilleshiel, het ontbeert een auto om de VW Golf te kunnen beconcurreren.

Met meer dan normale belangstelling kijken analisten uit de auto-industrie uit naar de vrijdag te houden vergadering van commissarissen van 's werelds grootste `mobiliteitsconcern' (trucks en auto`s, lucht- en ruimtevaart, financiële dienstverlening en treinen) DaimlerChrysler. Verwacht wordt dat op de bijeenkomst in Stuttgart DaimlerChrysler's vice-voorzitter Jürgen Schrempp en zijn rechterhand voor de autosector bij Mercedes-Benz, Jürgen Hubbert, hun plannen zullen toelichten hoe DaimlerChrysler de komende jaren de markt voor kleine auto's wil gaan bewerken.

Hetgeen een bittere noodzaak is voor het concern, dat met zijn luxe Mercedes-Benz- en Chryser-modellen weliswaar op de belangrijkste automarkt ter wereld, de Verenigde Staten, uitstekende zaken doet maar zich in Europa met strenge eisen ziet geconfronteerd van de Europese Commissie. Die heeft verordonneerd dat het gemiddelde brandstofverbruik van de modellen van een autofabrikant in 2008 niet meer dan zes liter benzine per 100 kilometer mag bedragen. Een doelstelling waar DaimlerChrysler met zijn benzineslurpende grote auto's nog ver van verwijderd is. Ook daarom bestaat de noodzaak voor het bedrijf zich meer op kleinere modellen te gaan richten. ,,Maar je ziet dat alle grote autofabrikanten sterk in het segment van kleine auto's vertegenwoordigd zijn, terwijl DaimlerChrysler op dit terrein relatief slecht in de markt zit'', zegt DaimlerChrysler's bestuurslid Dieter Zetsche, verantwoordelijk voor verkoop en marketing.

Het gaat woordvoerder Huub Dubbelman van DaimlerChrysler Nederland te ver het bedrijf door het ontbreken van echt concurrerende kleine auto's een `reus op lemen voeten' te noemen. Maar dat er een ingrijpende beleidswijziging nodig is, wil DaimlerChrysler niet achterraken op zijn concurrenten, is ook hem duidelijk. In Duitsland heeft het plan van DaimlerChrysler goes smalll al tot de wildste speculaties geleid. Het blad Wirtschaftswoche kwam met de `primeur' dat DaimlerChrysler de Japanse concurrent Honda zou willen kopen om in één klap de expertise op het gebied van het bouwen van kleine auto's binnen te halen.

Honda en Schrempp hebben die berichten nadrukkelijk tegengesproken maar de woordvoerder van DaimlerChrysler Nederland meent: ,,Zo gek was dat verhaal natuurlijk niet. Honda is het Japanse BMW. Honda is met BMW ook de absolute top in de motorenbusiness. BMW maakt evenals Honda veel kleine componenten voor motorfietsen die ook zeer geschikt zijn voor kleine auto's.'' Tot nu toe onderzoekt DaimlerChrysler met Fiat en PSA (Peugeot-Citroën) de mogelijkheden om gezamenlijk onderdelen voor kleine auto's in te kopen. Maar een alliantie met Honda zou DaimlerChrysler veel grotere voordelen opleveren.

De eerste `vingeroefeningen' van DaimlerChrysler met het maken van kleine auto's zijn allerminst hoopgevend voor de toekomst. De bouw van de A-klasse werd gefrustreerd door de `elandtest'. Bij een proef die het plotseling oversteken van een eland simuleert, sloeg de auto over de kop. Het stadsautootje Smart moest een nog langere lijdensweg afleggen. Het aanvankelijk tussen Mercedes en de Zwitserse horlogefabrikant Nicolas Hayek opgezette project van de Micro Concept Car werd uiteindelijk in zijn geheel door Mercedes-Benz geadopteerd, omdat Hayek het geld voor de steeds hogere kwaliteits- en veiligheidseisen die Mercedes-Benz aan de Smart stelde niet kon betalen.

Maar los daarvan is de Mercedes-A klasse ook te duur om een echte concurrent te worden in het volumesegment van kleine auto's, waar een model als de Volkswagen Golf in de auto-industrie een van de supertroeven is. Bij Mercedes-Benz is daarom het plan gerezen partner Chrysler in te schakelen om te penetreren op de markt voor kleine auto's, die met uitzondering van de Verenigde Staten wereldwijd spectaculair groeit.

DaimlerChrysler realiseert zich dat het moeilijk zal worden een kleine Chrysler te lanceren waarvan er minimaal 200.000 per jaar moeten worden verkocht, wil hij enigszins kunnen concurreren in dit segment. Chrysler beschikt over een kleine 1.000 dealers in Europa, veel te weinig om succesvol te kunnen concurreren met Volkswagen, General Motors of Ford. Anderzijds is DaimlerChrysler genoodzaakt zich via kleine auto's te ontwikkelen tot een volumefabrikant die de klant in alle sectoren van de markt kan bedienen.

Maar een groot probleem voor DaimlerChrysler blijft de geringe ervaring met kleine auto's. Zo wordt een VW Golf geproduceerd met een aantal onderdelen die ook nog in acht andere kleine- en middenklasse modellen worden gebruikt. Bovendien zweert VW in tegenstelling tot DaimlerChrysler bij de bouw van meerdere modellen op één productielijn.

Tijdens de autoshow van Frankfurt in september toonde DaimlerChrysler de Chrysler Java, een kleine `concept-car' waarvan nog niet definitief is besloten of die ook in productie zal worden genomen. Maar tijdens dezelfde show vertelde Jürgen Schrempp ook dat DaimlerChrysler de komende jaren ruim 100 miljard mark gaat investeren in nieuwe trucks en auto's.

De planning van het concern voor 2004 is om wereldwijd 1,1 miljoen Mercedessen, 220.000 Smarts en 2,8 miljoen Chryslers te verkopen. Daaraan moeten de kleine auto's van het concern een belangrijker bijdrage gaan leveren. Bovendien moet de aanval van DaimlerChrysler op de markt voor kleine auto's de plannen van VW een beetje afremmen Mercedes-Benz te gaan beconcurreren in het bovenste segment van de markt van de duurdere auto's, waarin Daimler gespecialiseerd is. Maar voor het allemaal zover is heeft Schrempp zijn commissarissen vrijdag nog heel wat uit te leggen.