Zware WK-loting voor Nederland

Het Nederlands elftal stuit in de voorronde van het wereldkampioenschap voetbal, over drie jaar in Japan en Zuid-Korea, op Portugal, Ierland, Cyprus, Estland en Andorra. Dat heeft de loting in Tokio vanmiddag bepaald.

Groep negen kent op het eerste gezicht de zwaarste bezetting, met Engeland en Duitsland als voornaamste kandidaten voor de groepswinst. Finland, Griekenland en Albanië completeren de groep. Engeland en Duitsland zijn beide in de race voor de organisatie van het WK voetbal in 2006.

Nederland bewaart goede herinneringen aan de ontmoetingen met Ierland. Van de laatste vier confrontaties, wist Oranje er drie te winnen. Ierland was slechts één keer te sterk.

In december 1995 speelde Nederland in Liverpool een beslissingswedstrijd tegen Ierland voor het EK 1996 in Engeland. Nederland won met 2-0. In de achtste finales van het WK'94 in de Verenigde Staten was Nederland eveneens te sterk voor de The Green Army, 2-0 door doelpunten Dennis Bergkamp en Wim Jonk.

Portugal en Nederland kwamen elkaar tegen in de kwalificatiereeks voor het EK'92 in Zweden. Dit jaar speelde Nederland en Portugal 0-0 gelijk in een oefenwedstrijd in Parijs. Van de laatste vier ontmoetingen tussen beide landen wist Oranje er slechts één te winnen (1-0), terwijl Portugal twee keer de sterkste was. Eén duel eindigde onbeslist (0-0). Portugal plaatste zich als de beste nummer twee rechtstreeks voor Euro 2000. Over vijf jaar zijn de Zuid-Europeanen gastheer van het Europees kampioenschap.

Portugal is een van de sterkste voetballanden van Europa. Het elftal speelt een combinatie van Zuid-Amerikaans en Europees voetbal, hard en sierlijk. De beste spelers spelen in het buitenland, zoals aanvaller Figo bij Barcelona, middenvelder Paulo Sousa bij Inter en spelmaker Rui Costa bij Fiorentina. Het elftal wordt doorgaans samengesteld uit spelers van Benfica, Sporting Lissabon en Porto, de laatste speelt nog in de tweede ronde van de Champions League.

Over de drie andere tegenstanders in groep twee van de voorronden is weinig bekend. Andorra is zojuist aangesloten bij de wereldvoetbalbond en speelde voor het eerst mee in de voorronden van Euro 2000. Het ministaatje kent alleen amateurvoetballers. Cyprus moet hoger worden aangeslagen dan Andorra. Het land speelt al jaren mee, won onlangs thuis van Spanje en is vooral in thuiswedstrijd een lastige tegenstander. Estland mag ook als een zwak land worden gezien. Winnen doet het nationale elftal elftal zelden. Een jaar geleden verloor Estland nog met 7-0 van Israel.

Nederland speelde twaalf jaar geleden voor het laatst tegen Cyprus. Het EK-kwalificatieduel in Rotterdam werd wreed verstoord door een bom-incident. Het duel werd later overgespeeld in Amsterdam, waar Oranje won met 4-0.

Aan de WK-eindronde, van 1 tot en met 30 juni 2002, doen opnieuw 32 landen mee, net als vorig jaar in Frankrijk. Wereldkampioen en titelverdediger Frankrijk en de beide gastlanden, Japan en Zuid-Korea, zijn verzekerd van deelname. Afgezien van Frankrijk levert Europa dertien, en mogelijk veertien vertegenwoordigers.

De negen groepswinnaars plaatsen zich rechtstreeks voor het toernooi. De acht beste nummers twee strijden in play-offs om vier startbewijzen. De `slechtste' nummer twee treft de nummer drie van het kwalificatietoernooi in Azië, eveneens in een uit- en een thuiswedstrijd.

In Zuid-Amerika strijden tien landen in een volledige competitie om vier plaatsen. In Afrika (vijf plaatsen), Azië (vier inclusief Japan en Zuid-Korea) en Noord- en Midden-Amerika, en de Caraïben (drie plaatsen) worden meerdere kwalificatiereeksen gespeeld. De winnaar van de Oceanië-groep speelt een play-offsduel tegen de nummer vijf van Zuid-Amerika. De winnaar van dat duel plaatst zich eveneens voor de WK-eindronde.

Een recordaantal van 199 landen heeft zich de afgelopen maanden aangemeld bij de FIFA. Burundi trok zich op het laatste moment terug wegens de burgeroorlog in het Midden-Afrikaanse land. Slechts vier van de in totaal 203 officieel aangesloten lidstaten hebben afgezien van deelname: Afghanistan, Noord-Korea, Niger en Papoea Nieuw Guinea.

Vooral de afmelding van Noord-Korea is een klap in het gezicht van de FIFA en het organisatiecomité. Beide hadden het toernooi, en de aanloop daarnaartoe, willen aangrijpen om de vertroebelde relaties tussen Noord- en Zuid-Korea te verbeteren. Chung Mong-Joon, Zuid-Koreaan van geboorte en vice-voorzitter van de FIFA bezocht het noorden onlangs en maakte zich bij die gelegenheid sterk voor het plan om twee WK-duels in Noord-Korea te laten spelen.

Sepp Blatter, voorzitter van de FIFA, herhaalde het voorstel vanmorgen. ,,We steunen het plan'', zei de Zwitser. ,,Als voetbal mensen dichter bij elkaar kan brengen, werken wij mee.'' Blatter brengt in april een werkbezoek aan Noord-Korea.