Topman Coca-Cola neemt onverwachts ontslag

Coca-Colatopman Douglas Ivester heeft onverwachts ontslag genomen. Dat heeft het bedrijf gisteren bekendgemaakt.

Ivester (52) zal worden opgevolgd door Douglas Daft (56), een Australiër die al dertig jaar voor het bedrijf werkt. Daft zal Coca-Cola weer moeten doen groeien en het vertrouwen van consumenten en beleggers herwinnen. Daft heeft ruime ervaring in Azië, een belangrijke groeimarkt voor Coca-Cola.

Het vertrek van Ivester komt als een donderslag bij heldere hemel. Coca-Cola heeft het afgelopen jaar met talloze problemen te kampen gehad, maar niemand riep nog om het hoofd van Ivester. Dat hij nu per april 2000 zijn werkzaamheden bij Coca-Cola neerlegt, wijst volgens analisten op een groot verschil van mening over de toekomstige strategie.

Het aandeel Coca-Cola, dat sinds eerder deze zomer aan het kwakkelen is, verloor gisteren meer dan vier dollar en zorgde ervoor dat het Dow-Jonesgemiddelde gisteren in mineur bleef. Beleggers waren onaangenaam verrast door de aankondiging en vrezen dat er meer verrassingen volgen.

Coca-Cola, dat gevestigd is in Atlanta, nam dit voorjaar onderdelen van Cadbury-Schweppes over, maar moest zich daarvoor verantwoorden bij mededingingsautoriteiten in een aantal landen. Een andere overname, die van Orangina, mislukte toen de Franse overheid er twee weken geleden een stokje voor stak.

In mei kreeg het bedrijf in Atlanta een aanklacht wegens discriminatie tegen zich van een groepje zwarte werknemers en ex-werknemers.

Klap op de vuurpijl was een gifschandaal afgelopen zomer in België met vertakkingen naar andere Europese landen.

Dat schandaal is nog steeds niet afgehandeld, al herstellen de verkopen zich weer. Bij elkaar heeft het Coca-Cola ongeveer tweehonderd miljoen dollar gekost.

De verkopen van Coca-Cola stagneren eigenlijk al sinds de Azië-crisis. Het begin daarvan viel ongeveer samen met het aantreden van Ivester, die als topman begon in oktober 1997. Hij volgde toen Robert Goizueta op, de topman die Coca-Cola tot een lieveling van beleggers maakte.

De raad van commissarissen van Coca-Cola maakte gisteren bekend het ontslag van Ivester ,,met aarzeling te aanvaarden''. Volgens een verklaring is de raad ,,blij dat Ivester nog tot april wil blijven om het bedrijf te helpen bij deze verandering''.

Ondanks deze woorden is er nauwelijks twijfel over mogelijk dat Ivester gedwongen het veld moet ruimen. Zijn naam was in korte tijd besmet geraakt door de talloze tegenslagen. Een merknaam als Coca-Cola kan daar niet mee worden geassocieerd. Op 31 oktober was er een reorganisatie in het topmanagement van het bedrijf. Ivester stootte enkele taken af en Dafts portefeuille werd toen uitgebreid. Achteraf gezien lijkt dat een voorschot te zijn geweest op de aankondiging van gisteren.