Heister afgemat na Griekse helletocht

Na een martelgang van tien partijen veroverde tafel- tennisser Danny Heister (28) zondag in het Griekse Patras het elfde en laatste ticket voor de Spelen van Sydney. ,,Complete familiedrama's hebben zich daar afgespeeld.''

Totaal uitgeput arriveerde tafeltennisser Danny Heister gisteravond op Schiphol in de wetenschap dat het overwerk in het Griekse Patras niet voor niets was geweest. Terwijl de lichten al bijna werden gedoofd in de verlaten sporthal griste de 28-jarige Amsterdammer het elfde en laatste ticket voor de Spelen van Sydney uit handen van de Deen Bentsen, die hem nota bene in de tweede ronde nog had verslagen. ,,Ik weet nog dat ik door mijn knieën ben gezakt en drie keer op de grond heb geslagen'', vertelt Heister. ,,Maar ik ben zo moe dat ik nog geen emotie voel.''

Zijn dubbelspelpartner Trinko Keen verzekerde zich reeds zaterdagochtend van een plaats op de Spelen door zijn groep in de eerste ronde te winnen. Het zal Keen deugd hebben gedaan dat Heister na een helletocht van tien partijen ook hem deelname aan het olympische kwalificatietoernooi in het dubbelspel in Rotterdam wist te besparen.

Voor de Nederlandse tafeltennisbond (NTTB) en de Stichting Topsport Rotterdam is de directe kwalificatie van het Nederlandse duo voor de Spelen ironisch genoeg een tegenvaller. Het evenement over twee weken in de nieuwe sporthal naast het stadion van Feyenoord is nu beroofd van zijn voornaamste trekpleisters.

Lachend biecht Heister op dat hij zich niet schuldig acht aan de devaluatie van het toernooi in Rotterdam, waar namens Nederland de op voorhand kansloze vrouwendubbels Keen/Muller en Bakker/Tebbe mogen optreden. ,,Ik ga daar lekker een dagje op de tribunes zitten'', zegt Heister. ,,Ik ben blij dat Trinko en ik niet meer in Rotterdam hoeven te spelen. Toch vind ik het klasse van de NTTB dat ze het kwalificatietoernooi voor het dubbelspel speciaal voor ons naar Nederland hebben gehaald. Het was voor de Griekse verdediger Cioca ook een voordeel dat hij in eigen land kon spelen. Hij zat in het beste hotel en alles was voor hem geregeld.''

Niet eerder in zijn carrière heeft Heister zo diep moeten gaan als in Patras. ,,Alles is momenteel even kapot in mijn lichaam'', vertelt hij. ,,Maar het bleek dat ik over meer reserves beschikte dan ik had gedacht. Ik heb vaak moeten denken aan de woorden van NOC*NSF-directeur Joop Alberda. Hij zei: 'Het is pas ongelofelijk dat zes dagen na de aardbeving in Turkije nog een kind levend onder het puin vandaan werd gehaald.' Dan moet ik toch niet zeuren over tien partijen in vier dagen?''

Heister had ook geen tijd om na te denken over de mogelijke consequenties van uitschakeling in Patras. ,,Het was een kwestie van overleven en in die situatie heb ik wel vaker verkeerd.''

De voorronde was nog een formaliteit voor de international, die komend weekeinde alweer bij zijn Duitse Bundesligaclub Gonnern wordt verwacht. Maar de Wit–russische verdediger Tsjetenin veroordeelde de pupil van de Chinese bondscoach Yang tot een lange wandeling door een mijnenveld. ,,Ik wist aanvankelijk nog zeven matchpoints in de vierde game weg te werken, maar ik verloor die partij toch met 21-18 in de vijfde game'', zei Heister.

In de herkansing rekende hij vlot af met de Rus Mazoenov, waarna de Deen Bentsen zijn uitzicht op Sydney nog verder verkleinde. ,,Het probleem was dat ik toen een fikse teleurstelling moest verwerken, terwijl ik niet zeker wist of ik die avond nog moest spelen. Bij aankomst in het hotel kon ik meteen weer terug naar de sporthal.'' De Griek Vlotinos wierp na anderhalve game de handdoek met een rugblessure, waarna Heister in de derde ronde probleemloos afrekende met de Joegoslaven Lupulescu en Karakasevic.

Maar na zijn nederlaag tegen de Tsjech Plachy was in Patras nog slechts één plaats voor de Spelen beschikbaar en uitgerekend Bentsen meldde zich als tegenstander. ,,Het was een partij op leven en dood'', besefte Heister. ,,Maar toen ik zijn ogen keek, zag ik een speler die nog vermoeider was dan ik. Met tafeltennis had dat duel niets meer te maken. Het ging er om wie mentaal de sterkste was. Ik heb veel steun gehad aan Trinko Keen. We trainden samen en hij hield me scherp. Hij zei dat ik niet te veel moest piekeren. Ik zou niet graag in de schoenen van Bentsen willen staan, want hij heeft maar liefst vier kansen op kwalificatie voor de Spelen verspeeld. Die gozer heeft een flinke deuk opgelopen.''

Maar dat gold op het monstertoernooi in Patras voor meer tafeltennissers. ,,De spanning was enorm'', analyseerde Heister. ,,Zo moesten de Russen Mazoenov en Smirnov elkaar afslachten voor een plaats in Sydney, want ook landgenoten troffen elkaar. De meest krankzinnige ontmoeting in Patras was die tussen de Witrussische zusjes Pavlovitsj, een aanvalster en een verdedigster. De winnaar van die partij ging naar de Spelen, de aanvalster redde het en de verdedigster werd in de herkansing uitgeschakeld. De hele familie zat te huilen op de tribunes, complete familiedrama's hebben zich afgespeeld in Patras. Dat maakt mijn voldoening alleen maar groter. Ik heb onder grote druk het beste uit mezelf gehaald.''