Weinig hoop op contact Marslander

De kans dat er nog iets van de Amerikaanse Marsverkenner Polar Lander wordt gehoord, neemt nu snel af.

Op vrijdagavond om kwart over negen (Nederlandse tijd) had de Polar Lander een zachte landing op de Rode Planeet moeten maken, maar de vele pogingen op het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena om daarna met de Marsverkenner in contact te komen, hebben tot nu toe geen succes gehad. Als er ook morgen in de loop van de dag nog niets is gehoord, is volgens projectleider Richard Cook het punt bereikt waarop men de laatste hoop mag laten varen.

De Marsverkenner was voorgeprogrammeerd om na de landing gedurende bepaalde perioden signalen naar de aarde te zenden. De grote radioschotels van NASA's Deep Space Network hebben zaterdag en zondag tijdens die perioden naar Mars geluisterd maar niets gehoord. Een van de oorzaken hiervan zou kunnen zijn dat de antenne van Polar Lander niet goed naar de aarde was gericht. Gisteren ging men daarom commando's naar de Marslander zenden om naar de aarde te gaan `zoeken' door zijn antenne langs de hemel te draaien, maar ook dat heeft niet tot contact geleid.

De Marslander was ook geprogrammeerd om zijn signalen de eerste dag rechtstreeks naar de aarde te zenden, maar vanaf zondag naar de om Mars cirkelende Global Surveyor. Die zou de ontvangen signalen dan direct doorsturen naar de aarde. Gisteravond werd begonnen om ook langs deze weg in contact met de Polar Lander te komen, maar eveneens tevergeefs. De Global Surveyor zelf functioneert overigens goed, dus daaraan kan het niet liggen. Het frustrerende van de situatie is dat de onderzoekers geen idee hebben of de Polar Lander hun instructies wel opvangt.

De Global Surveyor zou ook de signalen hebben moeten opvangen van de twee Deep Space 2-microharpoenen die Polar Lander tien minuten vóór de landing had moeten uitstoten. Dit tweetal had zich in de Marsbodem moeten boren en vandaaruit signalen naar de Global Surveyor moeten zenden, maar die heeft tot nu toe geen teken van hen vernomen. Aangezien deze twee harpoenen slechts twee tot drie dagen met hun batterij-energie toekunnen, is de kans om een teken van hun succesvolle inslag te ontvangen nu voorbij.

Volgens Richard Cook houdt het onderzoeksteam er nu steeds meer rekening mee dat er al tijdens de afdaling van de Polar Lander - die zoals gebruikelijk geheel automatisch en zonder ingrijpen vanaf de aarde plaatshad – iets is misgegaan. Misschien is de verkenner op Mars te pletter geslagen. Zonder een teken van leven zal echter altijd onbekend blijven wat er precies is gebeurd: net als bij iemand die op een dag na het verlaten van zijn huis nooit meer wordt teruggezien.