Philippoussis helpt Australië aan Davis Cup

Mark Philippoussis veranderde deze week van verguisde tennisser tot held van Australië tijdens het toernooi om de Davis Cup. Zijn fraaie overwinning op Cédric Pioline bezorgde het Australische tennisteam gisteren in Nice het beslissende derde punt tegen Frankrijk. Sebastien Grosjean bracht de eindstand nog op 3-2 door in de onbelangrijk geworden slotpartij Lleyton Hewitt te verslaan.

Een jaar geleden trokken bondscoach John Newcombe en assistent Tony Roche in de finale van de Open Amerikaanse kampioenschappen openlijk partij voor Philippoussis' landgenoot Patrick Rafter. Canonball Philippoussis reageerde furieus en weigerde nog langer voor het nationale Davis-Cupteam uit te komen.

Maar in Nice ging de 23-jarige kopman van het Australische team gisteren na zijn beslissende winstpartij (6-3, 5-7, 6-1 en 6-2) op de schouders van zijn ploeggenoten. ,,Dit was de beste en meest intelligente tennispartij die Mark ooit heeft gespeeld'', jubelde coach Newcombe na afloop. ,,Zijn niveau was constant hoog. Iedereen is er nu van doordrongen dat hij op een goede dag de Open Franse titel op het gravel van Roland Garros kan winnen.''

Op de vraag of hij zichzelf nu als een held zag, antwoordde Philippousis: ,,Ja, waarom niet?'' Maar de nummer 19 van de wereldranglijst benadrukte dat de zege van Australië toch vooral een teamprestatie was. ,,Ik voel me fantastisch. De hele ploeg voelt zich groots. Zelf heb ik nog nooit zo goed gespeeld. Dit is zeker de beste overwinning van mijn leven en het echte begin van mijn tenniscarrière'', zei de zoon van een Griekse immigrant.

Na de 1-1 tussenstand op vrijdag, toen Philippoussis van Grosjean won en Pioline te sterk bleek voor Hewitt, bracht het gerenommeerde dubbel Todd Woodbridge/Mark Woodforde de Australiërs op voorsprong door een sensationele zege op Fabrice Santoro en Olivier Delaitre (2-6, 7-5, 6-2 en 6-2). Het ervaren tweetal wist een achterstand van één set en 5-3 in de tweede set ongedaan te maken. ,,Het voelde alsof we herrezen uit de dood'', zei Woodforde na afloop. ,,Ik had geen bal gemist in de training, maar eenmaal op de baan maakte ik de ene fout na de andere. Gaandeweg de partij kreeg ik mijn grip terug en dat heeft ons gered.''

Philippoussis kon gisteren in het voorlaatste enkelspel het beslissende punt forceren. De bijna 10.000 Franse aanhangers hoopten op de veerkracht van de taaie Pioline, maar de thuisspeler kon slechts twee sets lang behoorlijk tegenstand bieden.

Na 3-6 en 7-5 leek alles nog mogelijk, maar Pioline, die in 1996 met Frankrijk de Davis Cup won, was in het vervolg niet meer opgewassen tegen het hoogstaande spel van Philippoussis. De Australiër verslapte geen moment, serveerde zeer sterk (vijtien aces) en retourneerde uitstekend. Met 6-1 en 6-2 vernederde Philippoussis zijn Franse tegenstander in nog geen twee uur tijd. Pioline bleef na afloop minutenlang huilend aan de kant zitten. ,,Ik moest hem dwingen tot het maken van fouten, maar dat lukte me eenvoudigweg niet'', zei de ontgoochelde Fransman. ,,Hij had het nodige geluk, maar hij verdiende het te winnen. Philippoussis speelde een grootse wedstrijd.''

Philippoussis rende na zijn overwinning naar zijn teamgenoten en de vorig jaar nog verguisde coach Newcombe langs de kant van de baan. De Australiërs, spelend zonder de aan zijn schouder geblesseerde kopman Rafter, kregen er niet genoeg van. De ene na de andere speler werd op de schouders genomen, enthousiast toegejuigd door duizend Australische tennisfans. De Fransen keken er met lede ogen naar. ,,Dit is een triest moment voor het hele team'', mompelde de verslagen Franse bondscoach Guy Forget, terwijl hij zijn kopman Pioline probeerde te troosten.

De Davis Cup is voor het eerst sinds 1986 weer in handen van Australië, dat zich revancheerde voor de verloren finale tegen Duitsland in 1993. De Aussies veroverden de prestigieuze trofee voor de 27ste keer in de geschiedenis. Alleen de Verenigde Staten wonnen vaker, 31 keer.