EEN MILJONAIR TUSSEN HET OUD PAPIER

Een van de best betaalde voetballers van Nederland speelt niet bij Ajax, Feyenoord, PSV of Vitesse. Hij speelt niet eens in de eredivisie. De grootverdiener speelt bij Excelsior. Zijn naam: David Connolly.

De 22-jarige Ierse spits David Connolly verdient volgens een lijstje dat vorige maand in Voetbal International werd afgedrukt een bruto maandsalaris van 270.000 gulden. Daarmee blijft hij spelers als Pierre van Hooijdonk (Vitesse 200.000 gulden), Brian Laudrup (Ajax, 175.000 gulden) en Ruud van Nistelrooy (PSV, 125.000 gulden) ver voor. ,,Bij Excelsior dollen we David er wel eens mee'', zegt Connolly's ploeggenoot Geert den Ouden. ,,Laatst was bij ons de rechtsback geblesseerd. We vroegen David of hij niet even een speler wilde kopen.''

Connolly was afgelopen zaterdag te bewonderen in Breda waar Excelsior tegen NAC speelde. Hij liet de veertig meegereisde supporters al na drie minuten juichen toen hij voor 1-0 zorgde. Het was zijn dertiende doelpunt in de eerste divisie. De snelle spits kwam verder nauwelijks in de wedstrijd voor, totdat hij een kwartier voor tijd door Brian Pinas tegen de grond werd gewerkt. Penalty. Een zelfverzekerde Connolly eiste de bal op. Maar hij faalde met een slap schot. De held werd schlemiel. Uiteindelijk zorgde Jarda Simr voor een 2-1 overwinning van Excelsior.

Na afloop zat de jongensachtige Connolly in het spelershome van NAC. Een blond meisje sloeg haar arm om hem heen. De Ier had geen zin om te praten. ,,Wat ik van de wedstrijd vond? A good win. I have to go now. Bye.'' En weg was Connolly. Zijn medespelers gingen nog even door met het vieren van de overwinning.

Connolly speelt weliswaar voor de club die zich een aantal jaar geleden in stand hield door onder meer oud papier in te zamelen, maar zijn salaris wordt betaald door Feyenoord. Het was de toenmalige Feyenoord-coach Arie Haan die in het seizoen 1996-'97 zijn oog liet vallen op de kleine talentvolle voetballer van de Engelse tweededivisieclub Watford. Hij maakte in 1996 als achttienjarige acht goals in zes wedstrijden bij zijn club.

Connolly werd ook international voor Ierland. In zijn eerste vier interlands maakte hij vijf doelpunten. Connolly, wiens contract afliep, was hot stuff. Feyenoord reageerde het slagvaardigst en contracteerde de speler tot 2002. Connolly en de Rotterdamse club dachten een droomdeal gesloten te hebben. Feyenoord nam de spits door het Bosman-arrest gratis over van Watford. Connolly werd in een keer miljonair.

De aanvaller, die 6 juni 1977 in vlakbij Londen in het plaatsje Willesden werd geboren, zag zijn leven snel veranderen. Niet langer zou hij in Engelse tweededivisie spelen tegen clubs als Wrexham of Wolverhampton Wanderers. Manchester United (uit), Ajax (thuis), België (uit) en Manchester United (thuis) waren de wedstrijden die Connolly in zijn eerste weken in Nederland op het programma had. Hij kon zijn geluk niet op.

Kort na zijn overgang zei hij tegen de Britse pers: ,,Sommige Engelse clubs wilden me hebben, maar wie zegt mij dat dat een beter keus zou zijn? Ik zou hier niet gekomen zijn als dit een club van niets zou zijn. Deze club wordt professioneel bestuurd, is ambitieus en heeft altijd de kans op Europees voetbal. Ik sta op de drempel om basisspeler te worden bij een club waar ooit Cruijff en Gullit speelden.''

Connolly maakte bij Feyenoord een droomstart. Bij zijn debuut voor de Rotterdammers maakte hij vijf minuten na zijn invalbeurt zijn eerste doelpunt. Het publiek sloot de zoon van een schroothandelaar, die samen met zijn vrouw in de jaren zestig van Ierland naar Engeland emigreerde, in het hart. Connolly en de van het Argentijnse River Plate overgenomen Julio Cruz zouden samen het aanvalsduo in De Kuip gaan vormen.

Maar de droom van Connolly spatte uiteen toen trainer Haan na een dramatische start van Feyenoord in de competitie het veld moest ruimen. Onder diens opvolger Leo Beenhakker kreeg de kleine Ier een bijrol toebedeeld. Beenhakker zag het niet zitten in de speler die hij ,,oncoachbaar'' achtte. Connolly verbruide het definitief bij zijn nieuwe trainer in de wedstrijd voor de Champions League tegen Kosice.

Beenhakker verklaarde zich afgelopen zaterdag nader. ,,In de rust van die wedstrijd tegen Kosice vertelde ik David dat hij zou worden gewisseld. Hij deed toen iets heel verkeerds en iets heel beledigends voor Feyenoord. Ik zal niet zeggen wat. Noem het een jeugdzonde. Vanaf dat moment hoefde ik hem niet meer. Ik ben niet rancuneus, maar Connolly komt niet meer terug bij Feyenoord. Hij komt gewoon kwaliteit te kort. Bovendien heb ik genoeg mensen voorin.''

Connolly mocht na tien competitiewedstrijden en twee doelpunten vertrekken bij Feyenoord. Vorige maand blikte hij in de Britse krant The Guardian terug op zijn breuk met Feyenoord: ,,Ik kan niet zeggen dat ik het verpest heb. Ik zal nooit meer voor Feyenoord spelen zolang deze trainer daar nog is. Dat is een feit dat ik moet accepteren, hoewel ik daar nog een tijd onder contract sta. Maar het probleem ligt bij Beenhakker en niet bij mij.''

Ook bij het Ierse elftal raakte Connolly uit de gratie, toen hij in 1997 in een beslissende wedstrijd tegen België voor het WK voetbal in Frankrijk een tegenstander schopte en een rode kaart kreeg. Ierland werd uitgeschakeld, België ging naar Frankrijk. Zo snel als Connolly was gekomen, zo snel verdween hij weer. Feyenoord deed de dure spits in de uitverkoop, maar geen enkele club ter wereld was bereid hetzelfde miljoenensalaris aan de Ier te betalen.

Als eigendom van Feyenoord ging hij uiteindelijk op huurbasis naar de Engelse tweededivisieclub Wolverhampton Wanderers. Connolly kon er de verwachtingen opnieuw niet waarmaken. In een heel seizoen speelde hij er achttien wedstrijden waarin hij zes keer scoorde. Vorig seizoen liep de huurovereenkomst af. Wolverhampton hoefde Connolly niet meer. Hij meldde zich weer bij Feyenoord.

De dure spits werd gestald bij satellietclub Excelsior, waar normaal gesproken Feyenoord zijn talenten laat rijpen om hen in een later stadium terug te halen. In het geval van Connolly is het de enige oplossing om nog te spelen, tenzij hij zijn contract laat ontbinden. Daar heeft de 22-jarige miljonair echter geen oren naar.

Bij Excelsior is Connolly iets opgebloeid. Met dertien doelpunten uit vijftien wedstrijden staat hij op de derde plaats van de topscorerslijst in de eerste divisie. Inmiddels is hij ook weer door de Ierse bondscoach Mick McCarthy in genade aangenomen. Connolly voetbalde in de twee beslissingswedstrijden voor Euro 2000 die Ierland in november tegen Turkije moest spelen. Connolly moet het EK missen, Ierland werd uitgeschakeld.

Connolly is niet bepaald het type gentleman. Toen hem afgelopen vrijdag na de training op Woudenstein een vraag werd gesteld, sommeerde hij de journalist weg te wezen. ,,This is a trainingspitch, get off!'' Radio Rijnmond heeft de speler volgens verslaggever Herman Stal al enige tijd geleden in de ban gedaan. ,,Ik heb hem twee keer vriendelijk om een reactie gevraagd na een wedstrijd. Hij zei `why?' en liep weg. Jongens die niets willen zeggen zwijg ik gewoon dood. Ik geef hem vaak gewoon een vier.''

Trainer Adrie Koster van Excelsior is in elk geval zeer ingenomen met de komst van David Connolly. Koster: ,,Hij is een echte prof die puur en alleen met voetbal bezig is. De rest is voor hem niet belangrijk. Hij wil hogerop. Eigenlijk is hij veel te goed voor ons, maar van mij hoeft hij niet weg. Nee, zijn salaris betalen wij niet. Dat zouden we ook niet kunnen, dat is voor de rekening van Feyenoord.''