Polar Lander doodstil na landing op Mars

De Amerikaanse Polar Lander is gisteravond om kwart over negen Nederlandse tijd op Mars aangekomen, maar heeft daarna nog niets van zich laten horen. Als de landing volgens plan was verlopen, zou de Polar Lander ongeveer 25 minuten na touchdown de eerste signalen naar de aarde hebben gezonden. Die hadden er dan op gewezen dat het toestel in ieder geval ongeschonden was neergekomen. Vanuit het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, vanwaar de vlucht wordt geleid, meldde men vanochtend ,,frustrerende stilte''.

Twaalf minuten voor de landing is het laatste signaal van de ruimtesonde gehoord. De Polar Lander lag toen nauwkeurig op koers. Na de landing had de Marsverkenner zijn zonnepanelen moeten ontvouwen, zijn antenne naar de aarde moeten richten, de mast met weerkundige instrumenten moeten uitsteken en een foto van zijn omgeving moeten maken.

In het ernstigste geval is de Polar Lander al in de dampkring onklaar geraakt, met te veel geweld neergekomen of omgevallen. In het minst ernstige geval is de antenne niet goed naar de aarde gericht of leveren de zonnepanelen nog onvoldoende elektriciteit.

De Marslander is geprogrammeerd om slechts in bepaalde perioden (windows) uit te zenden, zodat men op aarde ook alleen in die perioden zal luisteren. Blijft de Polar Lander zwijgen, dan zal men commando's naar Mars zenden om de Marslander er toe te bewegen zelf met zijn antenne de aarde te `zoeken'. Ten slotte kan de Marslander nog via de al twee jaar om Mars draaiende Global Surveyor contact zoeken.

Als de doodse stilte rond de Polar Lander aanhoudt, betekent dit een tweede tegenslag voor het Mars Surveyor Program van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. In september ging bij Mars al het zusterschip van de Polar Lander verloren, de Mars Climate Orbiter.

Bijna alles over de Marslander is te vinden op http://marslander.jpl.nasa.gov/