Miljoenen luisterend naar Mars

Als de techniek het niet laat afweten, zal het morgen, 4 december, op miljoenen plaatsen op aarde muisstil worden. Vandaag moest op de Rode Planeet de Polar Lander neerkomen, een Amerikaanse ruimtesonde met een microfoon die als eerste geluiden van een alien world zal registreren. De geluiden van Mars kunnen niet alleen worden beluisterd door wetenschappers, maar ook door het grote publiek. NASA en de Planetary Society, een vereniging waarvan de leden de bouw van de Mars Microfoon hebben betaald, zullen de geluiden via Internet toegankelijk maken, zodat `het grote publiek méér bij het Marsonderzoek wordt betrokken'.

Het idee om een microfoon naar Mars te zenden was afkomstig van Carl Sagan, de inmiddels overleden mede-oprichter van de Planetary Society. Het instrumentje, ter groote van een sigarettendoosje, reist gratis mee met een Russisch instrument aan boord van de Polar Lander. Die moet vanavond om 21 uur Nederlandse tijd op Mars landen. Volgens het tijdschema zal de microfoon zo'n vijf uur na de landing worden opengezet en maken de geregistreerde geluiden deel uit van de eerste data die naar de aarde worden gezonden. Wetenschappers zullen dan nog enkele uren nodig hebben om de microfoondata te verwerken en van bijvoorbeeld ruis te zuiveren.

De eerste geluiden zullen vrijwel zeker van de Marslander zelf zijn, zoals van haar elektronica en mechanische delen. Ook het ontkoppelen, strekken en graven van de robotarm, die bodemmateriaal moet opscheppen en in oventjes deponeren, zal hoorbaar zijn. We zullen het zwoegen van de Marslander horen! Daarna zal de microfoon juist worden opengezet als de Marslander stil is en kunnen we misschien de wind horen die in de zeer ijle atmosfeer rondom de Marslander waait. En misschien komen er geluiden die we niet kunnen thuisbrengen en dus tot grote opwinding zullen leiden. Luister op http://planetary.org of http://marslander.jpl.nasa.gov