Seattle toneel van geweld en traangas

De burgemeester van Seattle Paul Schell heeft gisteren de noodtoestand en een avondklok voor het centrum van de stad afgekondigd, na gewelddadigheden van demonstranten tegen de Wereldhandelsorganisatie (WTO).

De opening van de WTO-ministersconferentie werd door acties met een halve dag opgehouden. De lokale politie krijgt vandaag de steun bij de ordehandhaving van driehonderd ongewapende leden van de Nationale Garde.

Blokkades door enkele duizenden actievoerders maakten het delegatieleden gisteren urenlang onmogelijk het conventiecentrum te bereiken waar de WTO-bijeenkomst deze week plaatsvindt. De openingsceremonie, waar VN-secretaris-generaal Kofi Annan en de Amerikaanse minister van buitenlandse zaken Madeleine Albright zouden spreken, moest geheel worden afgelast. Annan kon zelfs enige tijd zijn hotel niet verlaten, omdat actievoerders het gebouw hadden omsingeld. Ook het hotel waar een deel van de Amerikaanse delegatie verblijft, was door actievoerders geblokkeerd.

De overwegend jeugdige Amerikaanse demonstranten, onder wie milieuactivisten en studenten, waren hun blokkades in de vroege ochtend begonnen. Zij droegen spandoeken en borden met teksten als `Naar de hel met de WTO' en 'Stop WTO'. De politie greep aanvankelijk niet in, maar ging tot actie over toen sommige betogers met vernielingen begonnen. Hierbij werd gebruikgemaakt van traangas en rubberkogels. Na enkele uren was het State Convention and Trade Center weer bereikbaar. Kleine groepen veelal gemaskerde demonstranten richtten vervolgens vernielingen aan en gooiden ruiten van winkels en banken in. Onder de betogers werd volgens de politie een twintigtal arrestaties verricht. Bij het ingaan van de avondklok, die van zeven uur 's avonds tot half acht 's morgens gold, was het hier en daar nog onrustig.

Een demonstratie tegen de WTO van Amerikaanse vakbonden waaraan enkele tienduizenden mensen meededen, verliep gistermiddag zonder problemen. De demonstranten gaven uiting aan hun zorg dat in de Verenigde Staten banen verloren gaan door handelsliberalisering.

De betoging was mede georganiseerd door de belangrijke vakcentrale AFL/CIO, die nauwe banden heeft met de Democratische partij van president Clinton. De president spreekt vandaag de WTO-bijeenkomst toe.

De Amerikaanse handelsvertegenwoordigster Charlene Barshefsky, die de vierdaagse WTO-conferentie voorzit, betreurde gistermiddag bij de opening van de plenaire vergadering de ongemakken die de delegaties hadden ondervonden. Zij sprak later in een persconferentie de ,,fundamentele sympathie'' van de regering-Clinton uit voor de zorgen van de vreedzame betogers over het milieu en sociale kwesties.

Directeur-generaal Mike Moore van de WTO sprak gisteren van een ,,heel droevige dag'', maar onderstreepte tegelijkertijd het belang van vreedzame demonstraties. Hij verzekerde dat de handelsconferentie, die eind van de week het startschot moet geven voor een nieuwe handelsronde, een succes zou worden.

Non-gouvernementele organisaties namen gisteren afstand van de betogingen. Volgens een woordvoerder van de hulporganisaties geven de betogers uiting aan ,,noordelijke zorgen'' en zijn de arme landen daar niet mee gebaat.

Burgemeester Schell riep demonstranten op vandaag weg te blijven uit de stad om de WTO-delegaties in staat te stellen hun werk te doen.