Battle of Seattle prikkelt LA Lakers

Duizenden actievoerders tegen de wereldhandelsconferentie (WTO) in Seattle hebben de basketballers van de Los Angeles Lakers gisteren uit hun slaap gehouden. Ondanks het ongemak versloeg de ploeg van coach Phil Jackson vannacht de Seattle SuperSonics, met 101-77.

Topscorer bij de Lakers was Shaquille O'Neal, met 27 punten en tien rebounds. ,,Het was erg lawaaierig in de stad'', zei The Shaq. ,,De actievoerders hebben me uit m'n slaap gehouden. Ik hoorde voortdurend trommels. Toen ik opstond, had ik hoofdpijn.''

Lakers-coach Jackson zei dat de `Battle of Seattle' hem deed denken aan de protesten van de burgerrechtenbeweging en tegen de oorlog in Vietnam in de jaren zestig. ,,Het was vermakelijk, totdat het ons begon af te leiden.'' Waar de acties de meeste spelers onverschillig lieten, noemde Jackson het positief dat jongeren zich inzetten voor een doel. ,,Ik bemoei me niet met zaken die ik toch niet kan veranderen'', reageerde O'Neal. ,,Ik kan de handel niet beïnvloeden, dus blijf ik daar buiten.''

Op weg naar het stadion kreeg de bus van de Lakers politiebegeleiding. Actievoerders gingen er daardoor vanuit dat er WTO-officials in de bus zaten en koelden hun woede op het voertuig.

Volgens een woordvoerder van de SuperSonics is geen moment overwogen om de wedstrijd af te gelasten. De KeyArena waar de ploeg zijn thuiswedstrijden speelt, ligt vlakbij het centrum, in de schaduw van de befaamde Space Needle. Deze 180 meter hoge toren is sinds de Wereldtentoonstelling van 1962 in Seattle het symbool van de stad en vormt de i in het logo van de `Sonics'.

Toch voerde de thuisclub overleg met de Amerikaanse basketbalassociatie (NBA). ,,Het was de beslissing van de NBA om deze wedstrijd te spelen, niet de onze'', zei Sonics-functionaris John Dresel. ,,Het was de juiste beslissing.''

Uit voorzorg had de NBA de wedstrijdofficials niet in een hotel in het centrum maar vlakbij het stadion ondergebracht.

Het duel was met 17.072 toeschouwers uitverkocht, maar op de tribunes waren er toch veel lege plaatsen. Een groot aantal fans was uit vrees voor de ongeregeldheden in de stad thuisgebleven. In en om het stadion was het aantal veiligheidsfunctionarissen met vijftig man uitgebreid.