Kiefer brengt Duitsers in extase op WK

Het was gisteravond aan het spel van Pete Sampras af te lezen dat de 28-jarige Amerikaan vanwege een ernstige rugblessure drie maanden uit roulatie is geweest. Desondanks worstelde de huidige nummer 5 van de wereld zich op het WK tennis in Hannover in twee sets (7-6 en 7-6) langs de reeds uitgeschakelde Ecuadoriaan Nicolas Lapentti. Vandaag wacht Sampras in de halve finales een serieuze krachtproef, want de Duitse debutant Nicolas Kiefer verkeerde na zijn fraaie triomf op Yevgeni Kafelnikov in een roes.

Bij zijn eerste optreden in de Hannover Messe riep de door kramp gevelde Kiefer nog heimwee op naar de gouden periode van het Duitse tennis, toen Boris Becker en zijn rivaal Michael Stich hun landgenoten in vervoering brachten. Gisteren bracht uitgerekend de omstreden Kiefer ruim 13.000 toeschouwers in extase door evenals zes weken geleden in Wenen de nummer 2 van de wereldranglijst te verslaan. In drie sets (6-1, 4-6 en 6-2) ontketende Kiefer een waar volksfeest in Hannover en het is zijn hartewens de tijden van Becker te laten herleven. ,,Het is altijd mijn droom geweest in de finale van het WK tegen Andre Agassi te spelen'', prevelde Kiefer.

Die droom blijft voorlopig intact, want ondanks zijn nederlaag in de openingspartij tegen Thomas Enqvist werd Kiefer gisteren verrassend eerste in de witte groep. Hoewel Kafelnikov na de royale zege van Todd Martin (6-4 en 6-1) op Enqvist reeds verzekerd was van een plaats in de halve eindstrijd had hij Agassi, de ongeslagen winnaar van de rode groep, vandaag graag willen ontlopen. Kafelnikov had bovendien wraak gezworen na zijn pak slaag in Wenen tegen Kiefer. Maar de 25-jarige Rus heeft wel vaker een grote mond als hij heeft verloren van een tegenstander, die hij lager inschaalt dan zichzelf.

Met veel bravoure diende Kiefer de vermoeid ogende Rus van repliek. Kafelnikov deed zichzelf de das om door zwak te serveren – met twee dubbele fouten op rij gunde hij Kiefer op 2-1 in de derde set de beslissende break – en de Australian Open-kampioen toonde zich kwetsbaar aan het net. ,,Het zag er na mijn nederlaag tegen Enqvist niet naar uit dat ik de groep zou winnen'', sprak Kiefer, opgetogen. ,,Maar ik ben steeds beter gaan spelen. Ik voel me sterk vanaf de baseline en mijn service loopt uitstekend. Voor mij is dit WK een bijzondere ervaring en in deze ambiance kan ik ook Sampras verslaan.''

Achteraf beschouwd was het wellicht een voordeel voor Kiefer, dat hij vanwege een enkelblessure sinds het toernooi van Stuttgart niet meer in actie was gekomen. Bij Kafelnikov waren de batterijen gisteren leeg en dat was niet verwonderlijk na 135 partijen in 31 ATP-toernooien en drie Davis Cup-duels.

,,Toch merkte ik tegen Enqvist wel degelijk dat ik wedstrijdritme miste'', zei Kiefer. ,,Bovendien heb ik slechts een week voluit kunnen trainen. Ik kon slechts gissen naar mijn vorm.''

Toen rinkelde tijdens de persconferentie van de 22-jarige Duitser plotseling zijn mobiele telefoon. Onder grote hilariteit hield de liefkozend `Kiwi' genoemde baseliner het gesprek kort. Wie hem had gebeld? Kiefer, grijnzend: ,,Het was Kafelnikov. Hij vroeg hoe het met me ging.'' Daarna corrigeerde hij zichzelf. ,,Nee, het was Alex Corretja. Hij heeft me uitgelegd hoe ik Sampras in Hannover kan verslaan.''

Die tips van de Spaanse wereldkampioen van 1998 zou Kiefer inderdaad goed kunnen gebruiken, al lijkt Sampras bij lange na niet op de tennisser, die vorig jaar voor de zesde keer - een record - tot de nummer 1 van de wereld werd gekroond.

In het duel met Lapentti liet de zesvoudig Wimbledon-kampioen maar liefst elf breakpoints onbenut, waarvan drie setpunten bij een 6-5 voorsprong in de eerste reeks. Daardoor veroordeelde Sampras zichzelf tot het spelen van twee tiebreaks, die hij beide (7-2 en 7-5) naar zich toetrok.

    • Robèrt Misset