Kafelnikov haalt uit naar Amerikanen

Zelden werd een nummer 1 van de tenniswereld zo verguisd als Yevgeni Kafelnikov. De 26-jarige winnaar van de Australian Open verloor dit jaar als aanvoerder van de wereldranglijst zes keer op rij in de eerste ronde, waarna hij de rest van het seizoen in de schaduw stond van Andre Agassi. Maar niemand in het circuit speelt zoveel als Kafelnikov en na zijn tweede zege op het WK in Hannover haalde de Russische baseliner stevig uit naar het Amerikaanse tv-station CNN. ,,Zij doen net alsof alleen Agassi en Sampras om de wereldtitel strijden.''

Het is Kafelnikov een doorn in het oog dat hij tegen wil en dank model staat voor de veelvraten in het circuit; de tennissers die op zoveel mogelijk ATP-toernooien verschijnen om na een snelle uitschakeling hun startgeld te incasseren. Gisteren speelde Kafelnikov tegen Thomas Enqvist alweer zijn 134ste partij van het jaar, waarvan 43 in het dubbelspel. Vijf jaar geleden vestigde de tennisser uit Sochi een record door in één seizoen maar liefst 171 keer op te treden in het enkel- en dubbelspel.

Het heeft de Rus met het klassieke bloempotkapsel ruim 14 miljoen dollar aan prijzengeld opgeleverd en een veelvoud aan startgeld. Dit jaar weigerde de toernooi-directie in Praag de zogeheten `aanwezigheidspremie' uit te keren aan Kafelnikov, nadat hij zich al in de eerste ronde had laten kleineren door de modale Kroaat Ivan Ljubicic. Uiteindelijk ontving Kafelnikov toch zijn startgeld en ondanks een grillig seizoen dient hij volgend jaar te worden betaald als de nummer 2 van de wereld.

Gisteren in Hannover vertelde Kafelnikov dat grote bedrijven blijkbaar terugschrikken voor zijn imago, want hij beschikt alleen over een racketcontract. ,,Ik ben een open mens, ik wil niet diplomatiek zijn'', zei Kafelnikov. ,,Als ik niet tevreden ben, zeg ik dat en die houding zal ik nooit veranderen.'' Zo kapittelde Kafelnikov in Hannover de Amerikaanse media voor hun ,,eenzijdige benadering'' van het WK. ,,Ik voelde me beledigd, toen ik naar CNN keek. Het programma ging alleen over Agassi en Sampras, de andere deelnemers werden nog net genoemd. Alsof het WK een puur Amerikaanse show is, waarbij de anderen slechts als aangevers fungeren.''

Fijntjes constateerde Kafelnikov dat zijn duel met de Zweed Enqvist door de toeschouwers in Hannover als de beste partij tot nu toe op het WK werd beschouwd. De Rus had enig recht van spreken, want ondanks de soms groteske missers demonstreerden Kafelnikov en Enqvist een zeldzaam hoog niveau in hun vijfde confrontatie dit seizoen. De Rus bleek tijdens de herhaling van de finale van de Australian Open in drie boeiende sets (7-5, 3-6 en 6-4) net een tikkeltje beter. ,,Ik maakte 99 punten, Enqvist 95, het ging om vier punten'', constateerde Kafelnikov.

Beiden hadden de laatste ATP-toernooien van dit jaar gewonnen (Enqvist in Stockholm, Kafelnikov voor 15.000 enthousiaste landgenoten in Moskou) en ook in Hannover bleken de nummers 2 en 4 van de ATP-ranking in topvorm. Hun powertennis vanaf de baseline leverde fantastische rally's op, waarin Kafelnikov net iets stabieler was. In de witte groep greep de Duitse debutant Nicolas Kiefer zijn laatste kans door Todd Martin in twee sets (6-3 en 6-2) te verslaan. De Amerikaan Andre Agassi bereikte in de rode groep als eerste de halve finales door ook zijn derde partij tegen Gustavo Kuerten te winnen: 6-4 en 7-5.