Sampras ervaart eenvoudige zege als een bevrijding

Als WK-reserve Richard Krajicek zijn hoop al had gevestigd op een vroegtijdige aftocht van Pete Sampras zal die na de imponerende voorstelling van de 28-jarige Amerikaan in de Hannover Messe danig zijn geslonken. Sampras speelde gisteren pas zijn tweede tennispartij sinds hij zich in augustus met een ernstige rugblessure moest afmelden voor de US Open. Die kwetsuur liep hij op tijdens een training met Gustavo Kuerten en uitgerekend de Braziliaanse gravelspecialist fungeerde in de ouverture van het WK als de ideale sparringpartner voor Sampras.

Opgelucht constateerde de zesvoudig Wimbledon-kampioen dat hij tijdens de eenzijdige demonstratie in twee sets (6-2 en 6-3) geen last van zijn rug had gekregen. Drie weken geleden in Parijs Bercy ontdekte Sampras nog dat hij te vroeg op de tennisbaan was teruggekeerd. Tijdens zijn martelgang tot ver na middernacht tegen de Spaanse baseliner Francisco Clavet overleefde Sampras weliswaar drie matchpoints, maar bleken de spieren rondom zijn gekwetste ruggenwervel de zware belasting nog niet aan te kunnen. In New York waren bij Sampras symptomen van een hernia geconstateerd en in dat opzicht is het al een wonder dat hij bijtijds is hersteld voor het WK in Hannover.

Na zijn opgave in Parijs liet Sampras wederom een MRI-scan maken van zijn rug. ,,De schade was niet groter dan hij al was'', luidde de boodschap en de diagnose kon hem onmogelijk geruststellen voor het laatste tennistoernooi van dit jaar. Met bij vlagen flitsend service- en volleyspel in zijn duel met Kuerten camoufleerde de huidige nummer vijf van de wereldranglijst echter zijn gebrek aan wedstrijdritme.

De eenvoudige zege was voor Sampras in meer dan één opzicht een bevrijding. Zijn langdurige revalidatie was immers vooral een mentaal gevecht geweest. ,,In Parijs was ik te gespannen uit angst voor de gevolgen van een nieuwe blessure'', legde hij uit. ,,Vandaag voelde ik me vooral geestelijk vrij, omdat mijn lichaam me eindelijk geen beperkingen meer oplegde.''

Grijnzend had Kuerten hem nog gewaarschuwd geen volley te slaan, omdat Sampras tijdens hun trainingspotje op Flushing Meadows juist bij het volleren een felle pijnscheut in zijn rug had gevoeld. ,,En mijn eerste volley ging ook meteen fout'', zei Sampras lachend. Maar na een stroeve eerste game merkte Sampras dat hij eindelijk vrijuit kon bewegen. Zelfs zijn klassieke jumpsmash bezorgde hem geen last. Tot verbijstering van de kansloze Kuerten, die welgeteld één winnende return produceerde op de service van zijn tegenstander, produceerde Sampras zelfs een toverbal na een lob. ,,Zo'n bal sla je normaal gesproken één keer in de vijf jaar tijdens een training'', prevelde Sampras.

Bij die backhand-winner langs de lijn werd zijn rug toch zwaar beproefd. Maar rekoefeningen en een intensieve massage na de partij moeten Sampras in staat stellen op het WK nog één keer een hoofdrol op te eisen. Bovendien is in hal 13 van de Hannover Messe een Greenset-tapijt uitgerold en die ondergrond is minder stug dan de Taraflex-baan in Parijs, waarop Sampras ook in het verleden al fysieke problemen kende. Bij zijn speurtocht naar een mogelijke afvaller had Krajicek de vrees uitgesproken dat Sampras alleen naar Hannover is gekomen, omdat hij het gevoel heeft dat hij zijn vijfde wereldtitel kan veroveren. ,,Anders was Pete wel thuis gebleven.''

Zelf zegt Sampras zijn deelname aan het WK voorlopig te beschouwen als een handig opstapje naar het volgende seizoen. ,,Het is een prettige gedachte nog enkele partijen te kunnen spelen voor de Australian Open. Maar het WK is toch in eerste instantie een test voor mijn rug. Toen ik tijdens de partij tegen Kuerten enkele overheads sloeg, besefte ik dat ik mijn fysieke strijd al voor de helft heb gewonnen. Maar voorzichtigheid blijft geboden.''

Eens te meer bewees Sampras echter dat alleen hij vanuit het niets zijn topvorm kan hervinden. Die wetenschap zal Andre Agassi ondanks zijn simpele overwinning op Nicolas Lapentti (6-1 en 6-2) te denken geven.

Vandaag staat in de rode groep de beladen confrontatie tussen de twee Amerikanen op het programma. De statistieken spreken in het voordeel van Sampras, die Agassi dit jaar drie keer op rij versloeg alvorens zijn rugblessure hem bijna vier maanden uit roulatie hield. En na gisteren weet Agassi weer waar een fitte Sampras toe in staat is. ,,Als ik door een blessure een maand niet kan spelen, heb ik na mijn terugkeer op de baan zeker vier weken nodig om mijn ritme terug te vinden'', vertelde Agassi. ,,Pete heeft de gave dat hij zijn unieke balgevoel automatisch weer kan oproepen.''

    • Robèrt Misset