China zet eerste stap in de ruimte

De eerste succesvolle lancering van een onbemand ruimteschip heeft China afgelopen weekeinde dichter bij zijn lang gekoesterde wens gebracht om op eigen kracht Chinezen de ruimte in te schieten. De probleemloze vlucht en terugkeer naar de aarde van het ruimteschip Shenzhou – `goddelijk vaartuig' – maakt volgens buitenlandse ruimtevaartspecialisten een bemande vlucht binnen een jaar mogelijk.

China bracht het nieuws over de vlucht van de Shenzhou pas nadat de capsule veilig was teruggekeerd op Chinese bodem. Het ruimteschip, dat met China's sterkste Lange Mars-raket in een baan om de aarde werd geschoten, bleef 21 uur in de ruimte voordat het gisteren zonder problemen terugkeerde in Binnen-Mongolië.

De ruimtevlucht, 42 jaar na 'swerelds eerste ruimtevlucht door de Sovjet-Unie, was aanleiding voor veel nationalistische loftuitingen in de Chinese media. Volgens een leidinggevende functionaris van het bemande ruimteproject, aangehaald door het Chinese persagentschap Nieuw China, heeft de ruimtevlucht ,,de nationale kracht, trots, eenheid en het prestige'' van China versterkt.

Hoewel China zijn ruimteprogramma in het diepste geheim ontwikkelt, is bekend dat het in 1992 door president Jiang Zemin geïnitieerde project met grote problemen kampt. In 1995 ontplofte een Lange Mars 2E-raket. Het jaar daarop stortte een raket neer met een Intelsat-satelliet aan boord. Maar nu de onbemande ruimtevlucht is geslaagd, blaken de Chinese ruimtevaartspecialisten weer van zelfvertrouwen. ,,We kunnen een man naar de maan brengen, zelfs naar Mars'', citeert China Economic Times een hooggeplaatste ruimtevaartspecialist. Hij voegt daar zonder ironie aan toe dat ,,we nog werken aan de veilige terugkomst van de toekomstige ruimtevaarders''.

Het Chinese ruimteproject is zuiver een prestigekwestie. Bemande ruimtevluchten zijn exorbitant duur. Peking heeft nooit duidelijk gemaakt in hoeverre ruimtevluchten bijdragen aan de ontwikkeling van de Chinese economie. Maar in het land waar om en nabij de zestig miljoen mensen onder de armoedegrens leven, en waar vele miljoenen staatsarbeiders hun banen verliezen, durft niemand vragen te stellen over het nut of onnut van de ruimtevluchten.

    • Floris-Jan van Luyn