Vodafone voert harde strijd om markt Europa

Vodafone heeft de Britse telefonie een moderner aanzien gegeven en is door scherpe aanbiedingen het grootste telecombedrijf ter wereld geworden. Met het Duitse Mannesmann zou het concern in Europa de sterkste partij worden.

,,Kom bij ons voor een sterrenbehandeling'', roepen overal in Londen billboards waarop je Elvis en Michael Jackson met een telefoontje van Vodafone ziet. Met scherpe aanbiedingen en winkels met een lage drempel is Vodafone erin geslaagd het grootste mobiele telefoniebedrijf van het Verenigd Koninkrijk te worden.

En van de wereld. Veel Britten, die bij telefoneren alleen denken aan de monsterlijke telefoons in grijs plastic van het voormalige staatsbedrijf British Telecom (BT), hebben dat met verrassing gelezen. Het tekent de snelheid waarmee de wereldwijde telecommarkt van karakter verandert.

Bij zijn huidige offensief om het Duitse Mannesmann te bemachtigen heeft Vodafone de hoop op een `sterrenbehandeling' zelf inmiddels opgegeven. Het bedrijf voert nu een verbeten gevecht om zijn bruggehoofd in Europa uit te breiden en om zijn een positie als wereldmarktleider te handhaven.

Vodafone dankt zijn bestaan aan de Conservatieve oud-premier Margaret Thatcher, die van de telecom-poot van de Britse PTT in de jaren tachtig onder de naam BT een beursgenoteerde onderneming maakte.

Racal Electronics, een bedrijf dat in militaire elektronica was gespecialiseerd, profiteerde als eerste van Thatchers omstreden privatiseringen door in december 1982 de licentie te verwerven om het tweede Britse mobiele netwerk te mogen aanleggen. Dat werd onder de naam Vodafone operationeel op 1 januari 1985.

Vodafone is sinds september 1991 afgesplitst van Racal tijdens de grootste demerger uit de Britse geschiedenis. In juli van dit jaar veranderde het bedrijf in Vodafone AirTouch, nadat het zijn Amerikaanse concurrent AirTouch voor 36,8 miljard pond (ruim 125 miljard gulden) had overgenomen. De nieuwe onderneming bedient ruim 23 miljoen klanten in vijftien landen en is met een marktkapitalisatie van in totaal bijna 36 miljard pond een van de grootste Britse bedrijven. Het heeft belangen in meer dan tien landen, waaronder Nederland, waar het een meerderheid heeft in Libertel.

Vodafone verhoogde vandaag zijn eerste bod op Mannesmann van honderd naar 124 miljard euro (ruim 272 miljard gulden) of 240 euro per aandeel. Ook als het eerdere bod was geslaagd, zou de overname de grootste uit de geschiedenis zijn geweest.

Dat Vodafone-chef Chris Gent bereid is maar liefst een kwart meer te betalen illustreert zijn wil om deze transactie te laten slagen. ,,Strategisch zijn er geen betere partners denkbaar'', dan juist Vodafone en Mannesmann, zei Sean Johnstone, een telecom-analist bij de Franse bank Société Générale in de Londense City die de hoogte van het nieuwe bod precies voorspelde. De mobiele netwerken van beide bedrijven `dekken' alle grote Europese landen, waar ze gecombineerd zogeheten voice- en `pieper'-diensten zouden kunnen leveren. Europa geldt ook als een enorm potentieel voor nieuwe diensten als Internet-toegang via de mobiele telefoon.

Dat voordeel rechtvaardigt volgens veel analisten het betalen van een `dubbele bonus': voor Mannesmann zelf dat zijn huid zo duur mogelijk zal verkopen én voor Orange, een van Vodafone's Britse concurrenten die Mannesmann-chef Esser vorige week als levensverzekering kocht.

Het alternatief zou Vodafone nog duurder te staan komen. MCI WorldCom en Bell Atlantic, twee Amerikaanse bedrijven die achter het net visten toen Vodafone in juli Airtouch overnam, zouden klaarstaan om in de Europese markt te springen. Voor BT, kortgeleden mobiel verloofd met het Amerikaanse AT&T, geldt hetzelfde.

    • Hans Steketee