Storm van Leoniden aan hemel gezien

De jaarlijks terugkerende meteorenzwerm van de Leoniden heeft de waarnemers dit keer niet teleurgesteld. Hoewel het op vele plaatsen bewolkt was, werd afgelopen nacht boven Europa en het oosten van de Verenigde Staten inderdaad de lang verwachte `Leonidenstorm' waargenomen. Normaal verschijnen er rond het maximum van deze meteorenzwerm slechts tien tot twintig meteoren per uur uit het sterrenbeeld Leeuw, maar om de 32 tot 33 jaar kan het aantal sterk toenemen omdat de aarde zich dan in de buurt van de bron van de meteoren bevindt: de komeet Tempel-Tuttle.

Op de Volkssterrenwacht Sonneborgh in Utrecht namen waarnemers tussen 02.57 en 03.15 uur honderden Leoniden waar. Gemiddeld werden er twintig meteoren per minuut gezien, maar het werkelijke aantal zou veel hoger kunnen zijn omdat de hemel gedeeltelijk bewolkt was. Leden van de Dutch Meteor Society die naar Zuid-Spanje waren afgereisd meldden een gemiddelde van dertig meteoren per minuut. Anderen waarnemingsgroepen spreken zelfs over vijftig tot zestig meteoren per minuut.

Aangezien bij een uurfrequentie van meer dan duizend meteoren van een `storm' wordt gesproken, wijzen deze eerste berichten er op dat inderdaad een `Leonidenstorm' heeft plaatsgehad. De piek van maximale activiteit viel rond 03.15 uur, wat overeenkomt met de voorspelling van 03.08 uur die Ierse astronomen David Asher en Rob McNaught drie maanden geleden hadden gedaan.

    • George Beekman