Zuid-Korea zette `agent orange' in aan grens

Zuid-Koreaanse soldaten hebben aan het eind van de jaren zestig in de gedemilitariseerde zone tussen Zuid- en Noord-Korea ontbladeringsmiddelen, waaronder `agent orange', gebruikt. Volgens het Zuid-Koreaanse ministerie van Defensie gebeurde dat op verzoek van het Amerikaanse leger.

Het uiterst giftige, uit de Vietnam-oorlog beruchte `agent orange' moest het gebied ontbladeren om te voorkomen dat Noord-Koreaanse infiltranten al te gemakkelijk Zuid-Korea konden binnendringen. De Amerikanen wisten de Koreanen te overtuigen van de noodzaak van de ontbladering, aldus het ministerie.

Omdat er in de vier kilometer brede gedemilitariseerde zone niet gevlogen kon worden, moest het gif op de grond met de hand worden verspreid. Volgens het ministerie waren daarbij alleen al in 1968 meer dan 26.000 militairen betrokken. De Engelstalige krant Korea Herald meldt dat de soldaten daarbij geen beschermende kleding droegen. In totaal werd zeker 90.000 liter agent orange gebruikt en 150.000 liter van een ander ontbladeringsmiddel, agent blue. In totaal zou een gebied van meer dan achtduizend hectare zijn ontbladerd.

Het ministerie heeft gezegd te laten onderzoeken of militairen ziek zijn geworden doordat ze in aanraking kwamen met het gif. Als dat het geval is, zal worden gezocht naar een redelijke financiële compensatie.

Zuid-Koreaanse oud-militairen en Amerikanen, zowel degenen die hebben gestreden in Korea als in Vietnam, vechten al lang voor een vorm van schadevergoeding, omdat volgens hen het gif bij velen heeft geleid tot kanker en erfelijke afwijkingen bij hun kinderen. Ze eisen 1 miljard dollar (ongeveer 2 miljard gulden) compensatie.

Eerder deze maand heeft de Amerikaanse minister van Defensie, William Cohen, een commissie ingesteld die een onderzoek moet doen naar berichten dat Amerikaanse militairen in het begin van de Koreaanse oorlog, in 1950, een bloedbad hebben aangericht onder mogelijk enkele honderden burgers. Eerdere onderzoeken hadden geen onregelmatigheden aan het licht gebracht. Maar volgens het Amerikaanse persbureau AP, dat een eigen onderzoek deed, hadden de militairen de opdracht om iedereen neer te schieten om te voorkomen dat de vijand vermomd de grens zou oversteken. (Reuters)