Premier Australië ziet af van openen Olympische Spelen

Niet premier John Howard maar de Britse gouverneur-generaal van Australië, Sir William Deane, zal volgend jaar de Olympische Spelen in Sydney openen. Premier Howard liet vanochtend weten van zijn voornemen af te zien de officiële opening van de Spelen te verrichten om te voorkomen dat ,,dit grootse sportevenement'' wordt ontsierd door partijpolitiek gekissebis.

Howards mededeling komt bijna een week na het referendum in Australië over het doorknippen van de laatste banden met het Verenigd Koninkrijk. Daarbij sprak de meerderheid van de bevolking zich, net als Howard, evenwel uit voor het handhaven van de Britse koningin als formeel staatshoofd van Australië. Juist van de zijde van de oppositionele Labor, die zich sterk had gemaakt voor invoering van een republiek met een president aan het hoofd, is er de afgelopen dagen op aangedrongen dat niet premier Howard maar koningin Elizabeth of haar officiële vertegenwoordiger in Australië, de gouverneur-generaal, de Spelen opent. Dat is nu eenmaal de consequentie van de uitslag van het referendum, aldus republikeinse kringen.

Howard ziet in die opmerkingen een poging om de opening van de Olympische Spelen te politiseren, en hij wenst daar niet aan mee te doen. Volgens hem moeten de Spelen een evenement zijn dat het land verenigt en niet verdeelt. Om dat bindend karakter te garanderen is hij bereid af te zien van ,,het persoonlijke genoegen dat ik zou ondervinden van het openen van de Spelen'', hoewel hij in principe van mening blijft dat de opening zou moeten worden verricht door de premier van Australië. Die opvatting verkondigde Howard al direct nadat de Spelen in 1993 aan Sydney waren toegewezen, op een moment dat hij nog oppositieleider was.

Howard vertelde vanochtend, vlak voor zijn vertrek naar Zuid-Afrika, dat hij gouverneur-generaal Sir William, een Australiër, van zijn besluit op de hoogte heeft gesteld en dat deze de uitnodiging heeft geaccepteerd om de Spelen te openen. Morgen zal Howard het Australische en het Britse staatshoofd in Zuid-Afrika ontmoeten, waar koningin Elizabeth ook op bezoek is. In maart komt koningin Elizabeth naar Australië, maar dat zij later dat jaar de Spelen zal openen, is geen optie, aldus premier Howard. ,,Ik heb altijd gezegd: het is óf de premier, óf de gouverneur-generaal.''