Gratis en nog bereikbaar ook

Het bericht sloeg in als een bom: 's werelds beste encyclopedie, de Britannica, gratis op internet! Geen krant in de Westerse wereld liet na dit opzienbare feit te melden en geen liefhebber van de Britannica vergat die dag naar Britannica-website te surfen om te kijken of het waar was. Die vele honderdduizenden legden in korte tijd het gehele Britannica-systeem lam. Niemand in Chicago, waar het hoofdkwartier staat, had dat kennelijk verwacht.

Sinds 20 oktober was er op de website slechts een brief te zien van de directeur, dat er hard gewerkt werd aan een vergroting van de capaciteit en dat binnen afzienbare tijd iedereen de Britannica zonder verdere formaliteiten zou kunnen raadplegen. De site is inmiddels `in de lucht' en de encyclopedie is voluit te raadplegen. Gratis, zoals beloofd, zonder verdere formaliteiten. Dus geen vervelende registratieformulieren met onaardige vragen naar telefoonnummers en email-adressen. Maar ook geen reclame voor de mogelijkheden die de Britannica verder biedt, zelfs geen uitleg. Meteen aan de bovenkant van het scherm een plek om je vraag te stellen. Links een aantal balken met thema's, waaronder art, business en travel. Deze bieden de mogelijkheid de encyclopedie te raadplegen of een lijst met gerelateerde websites te bezoeken.

Dit kon ook al bij de vorige versie van de Britannica-website, die echter slechts toegankelijk was tegen betaling van 30 dollar per maand (met een gratis proefperiode van een maand), maar de uitgebreide selectie websites maakte een hoop goed. De site was al een goed beginpunt voor een surftocht en de aantrekkingskracht is alleen maar toegenomen nu alle informatie gratis is.

Met de papieren editie in de hand is – steekproefsgewijs – gemakkelijk vastgesteld dat Britannica zijn belofte waarmaakt en de gehele inhoud van het 32-boekdelen tellende werk op het net heeft gezet. Dat wil zeggen: de tekst. Slechts hier en daar is een verkleinde afbeelding van de vele illustraties meegenomen die de papieren editie (en ook de cd-rom) verrijken. Van de besproken landen is altijd wel een kaart beschikbaar, maar grote en verklarende diagrammen bij gecompliceerde onderwerpen als bijvoorbeeld `energy conversion' ontbreken. Handig is dat net als bij de cd-rom de tekst vol met hyperlinks staat naar bijvoorbeeld namen die genoemd worden. Aan het eind van elk artikel staat altijd een verwijzing naar gerelateerde onderwerpen, de reeds behandelde onderwerpen zijn grijs gemaakt. De wachttijden zijn relatief kort, af en toe moet een pagina wegens drukte opnieuw opgevraagd worden.

Van een gratis encyclopedie kan Britannica niet leven, en daarom bevat de site veel meer, bijvoorbeeld nieuws van de Washington Post, boeken van de boekhandelaar Barnes en Noble en een eigen winkel, waar onder meer de nieuwe cd-rom (voor 60 dollar) besteld kan worden. Slechts één adverteerder maakt het scherm tot nog toe onveilig, dat zullen er ongetwijfeld meer worden.

(www.britannica.com)

    • Z.C.A. Luyendijk