Providian weer doelwit van onderzoek

Providian Financial in San Francisco, het achtste creditcardbedrijf in de Verenigde Staten, is opnieuw doelwit van een gerechtelijk onderzoek naar te hoge tarieven voor consumenten.

De officier van justitie van Connecticut wil zien of de bank zich schuldig heeft gemaakt aan misleiding van consumenten in Connecticut en het onrechtmatig in rekening brengen van vergoedingen.

Het bedrijf verklaarde dat ,,het vertrouwen heeft in de juistheid van zijn zakelijke activiteiten en bereid is die te verdedigen.''

Providian Financial verloor deze week een kwart van zijn koers na het bekendworden van het onderzoek. In juli had Providian te maken met een soortgelijk onderzoek in de staat California. Het bedrijf bleek een verplichte kredietverzekering bij te leveren aan onwetende consumenten. Dat leek een op zichzelf staand incident.

Na een koersdaling deze zomer herstelde Providian Financial (NYSE: PVN) zich weer. Analisten zijn nu echter bang dat na Californië en Connecticut nog meer staten zullen volgen.

Providian was gevestigd in Louisville, Kentucky, maar het bedrijf verkocht in december 1996 zijn verzekeringsdivisie aan Aegon USA. Dat was toen met 3,5 miljard dollar de grootste Nederlandse overname in de VS.

De bancaire poot van het bedrijf ging verder als verstrekker van creditcards, met name aan consumenten die een slechte kredietwaardering hadden. De creditcardactiviteiten werden als winstgevender gezien dan de verzekeringsdivisie.

Providian heeft in reactie op het nog lopende justitiële onderzoek in Californië gezegd dat er fouten zijn gemaakt die met verkeerde software van doen hadden. Bovendien zou het de creditcards die verplicht kredietverzekering bijleveren niet meer uitgeven.

Het zijn vooral dit soort creditcardondernemingen die zich richten op minder draagkrachtigen waar de overheid een oogje op houdt. In de eerste negen maanden van dit jaar zijn er ongeveer 1.300 klachten tegen Providian binnengekomen. Daarmee staat het bedrijf qua klachten op een tweede plaats.

Providian is zeer agressief in het benaderen van consumenten. Het biedt creditcards met een vast percentage van 5,9 procent. Kredieten van andere creditcards kunnen kosteloos worden overgeheveld en Providian garandeert een lagere rente over het bedrag. De eerste drie maanden geldt echter een percentage van 12 procent, maar er wordt na die tijd met terugwerkende kracht een lager percentage gerekend.

    • Lucas Ligtenberg