Elke dag een vogelnestje

De Sloveen Leon Stukelj (100) had zijn eigen geheim om oud te worden. Niet te veel eten, elke dag een glas rode wijn en elke dag oefeningen doen aan de ringen. Hij werd er de oudste nog levende olympisch kampioen door, totdat hij gisteren in Maribor aan een hartinfarct overleed.

Stukelj werd op 12 november 1898 in het Sloveense plaatsje Novo Mesto geboren, twee jaar na de eerste moderne Olympische Spelen in Athene. Tijdens de Spelen in Parijs (1924), Amsterdam (1928) en Berlijn (1936) won hij als turner in totaal drie gouden, een zilveren en twee bronzen medailles. Zijn favoriete onderdeel: de ringen. Ook won hij veertien medailles bij wereldkampioenschappen turnen. De Spelen van 1932 in Los Angeles miste hij omdat de Joegoslaven de reis niet konden betalen.

Tijdens de laatste Spelen in 1996 in Atlanta werd hij opnieuw wereldberoemd. Bij de openingsceremonie kwam hij onder aanmoedigingen van president Clinton als 97-jarige huppelend het stadion binnengelopen. Stukelj, oprichter van het Sloveens Olympische Comité, was in eigen land toen al uitgegroeid tot levende legende. In 1988 had hij de Olympische Orde gekregen.

Leon Stukelj werd geboren in het Habsburgse rijk (Oostenrijk-Hongarije), ging na de Eerste Wereldoorlog door het leven als Joegoslaaf en in 1991 werd hij Sloveen. Zijn hoofd stond op de eerste postzegels en een muntstuk van het land. Maar de regeringen zijn hem niet altijd even goed gezind geweest. Als tegenstander van het communisme werd hij in Joegoslavië ooit twee jaar opgesloten.

Stukelj stopte op 38-jarige leeftijd als turner om zich te wijden aan zijn professie als advocaat in Maribor. Daarnaast schreef hij boeken over gymnastiek en hield hij zich bezig met filosofie. In 1963 ging hij met pensioen.

Hij was ruim 65 jaar getrouwd met zijn vrouw Lidija. Enkele jaren terug eiste hij nog schadevergoeding van zijn land, omdat zijn huis dat hij en zijn vrouw als huwelijksgeschenk hadden gekregen destijds door de communisten was genationaliseerd. Hij wilde het veiligstellen voor klein- en achterkleinkinderen.

Stukelj vierde vorig jaar in Slovenië samen met onder meer IOC-voorzitter Juan Antonio Samaranch, oud-bokser Mohammed Ali, oud-turnster Comaneci en de oud-turners Chechi en Belenki zijn honderdste verjaardag. Samaranch wilde Stukelj, die tot aan zijn dood nog dagelijks een vogelnestje aan de ringen maakte, betrekken bij de Olympische Spelen van volgend jaar in Sydney. Komende vrijdag, wanneer hij 101 jaar zou zijn geworden, wordt de oudste olympiër in Maribor begraven.

    • Koen Greven