Zimbabwe laat zendelingen gaan

Drie Amerikaanse zendelingen die in maart in Zimbabwe gevangen werden gezet wegens spionage en wapensmokkel zijn zaterdag vrijgelaten en het land uitgezet. Gary Blanchard, Joseph Pettijohn en John Lamonte Dixon zijn via Johannesburg teruggereisd naar de Verenigde Staten. Ze zeggen tijdens hun gevangenschap te zijn gemarteld en een klacht te zullen indienen bij mensenrechtenorganisaties.

De drie werden op 7 maart gearresteerd op het vliegveld van Harare, op doorreis uit Congo. Een van hen had een wapen op zak, terwijl de douane in hun bagage onderdelen van andere wapens aantrof. Op een parkeerplaats stond een auto waarvan de politie zei dat de Amerikanen deze hadden gebruikt en waarin zich meer wapens bevonden en een plattegrond van de residentie van president Robert Mugabe. De Zimbabweaanse justitie concludeerde hieruit dat de Amerikanen op een spionagemissie waren en moordaanslagen beraamden.

In september kregen de Amerikanen hiervoor een straf van zes maanden opgelegd. Zelf hebben ze steeds gezegd zendelingen te zijn, werkend voor Harvestfield Ministries, een protestantse groepering uit Indianapolis. Deze instelling bevestigde dat de drie voor hen werkten. De wapens, zeiden ze tijdens hun proces, hadden ze nodig om zich in het door oorlog verscheurde Congo te kunnen verdedigen.

Bij hun veroordeling twee maanden geleden achtte de hoogste rechter in Harare illegaal wapenbezit bewezen, maar gaf hij niettemin een veel lichtere straf dan de openbare aanklager had geëist omdat de wapens in zijn ogen niet waren bestemd voor gebruik in Zimbabwe. De rechter zei tevens dat de drie Amerikanen aantoonbaar waren gemarteld.

Marteling van gearresteerden komt in Zimbabwe vaker voor. In januari van dit jaar werden twee journalisten opgepakt en dagenlang zwaar gemarteld wegens het ,,verspreiden van leugens'' over de oorlog in Congo.

President Mugabe heeft de Britse regering er gisteren van beschuldigd ,,homogangsters'' tegen hem in te zetten. Mugabe doelde op een incident van twee weken geleden in Londen, toen homoseksuele activisten probeerden tot zijn ,,symbolische aanhouding'' over te gaan op beschuldiging van foltering en homofobie. Volgens de Zimbabewaanse president zat het ,,gangster-regime'' van premier Blairs ,,kleine mannetjes'' hierachter.