Procter treft Unilever op beurs

Beleggers schrokken gisteren van de prijzenoorlog die Unilever moet voeren in Brazilië. Reden voor een koersdaling van bijna 10 procent. Een overreactie of de nieuwe dwang van de markt?

Unilever heeft de laatste slag in de soap war verloren. Maar de strategen van rivaal Procter & Gamble hebben waarschijnlijk niet kunnen voorzien hoe groot het effect van hun laatste zet op het schaakbord zou zijn: met een offer van enige tientallen miljoenen guldens in Brazilië hebben ze Unilever miljarden guldens schade toegebracht in Amsterdam en Londen.

De Amerikanen van P&G, waar de Nederlander Durk Jager de scepter zwaait, zijn de afgelopen maanden een prijzenoorlogje begonnen in Brazilië. Een voor de hand liggende keuze. Het marktaandeel van de Unilever-wasmiddelen Omo (voor de middenklasse) en Ala (voor de armen) ligt in Brazilië op 75 tot 80 procent. Dat is een dankbaar doelwit.

Om zich te verdedigen trok Unilever geld uit voor extra marketing en prijsverlagingen. Een logische reactie. Maar het (geringe) effect van die extra uitgaven op de winst per aandeel in het derde kwartaal, was voor beleggers reden om massaal aandelen Unilever te dumpen. De koers, zowel in Londen als in Amsterdam, verloor gisteren ongeveer 10 procent. Met andere woorden: de beurswaarde van Unilever daalde in één klap met zo'n 14 miljard gulden.

,,Die reactie zegt meer over de overspannen situatie op de beurs op dit moment, dan over de cijfers van Unilever'', zegt directeur aandelen Alex Otto van Delta Lloyd. ,,Je moet tegenwoordig met hele goede cijfers komen om de enorme verwachtingen over de winstgroei te rechtvaardigen. En de reacties worden steeds heftiger. Het is een markt van uitersten, het kan in één keer met tien procent omhoog of omlaag. Kijk naar Shell. Dat kwam met cijfers die aan de onderkant van de verwachtingen lagen, maar helemaal niet slecht waren. Ook daar is 5 procent vanaf.''

Ook andere analisten noemen de forse koersdaling een `overreactie' van de markt. Het was geen best kwartaal van Unilever, dat naast Omo ook merken heeft als Dove-gezichtscrème, Magnum-ijsjes en Blue Band-margarine. Maar dat kan gebeuren. ,,Over vijf jaar hebben ze vast weer eens een slecht kwartaal'', zegt een analist.

Behalve de tegenvaller in Latijns Amerika, waar het bedrijfsresultaat met een derde daalde, had Unilever verder nauwelijks slecht nieuws te melden. De daling van de nettowinst met 16 procent was verwacht, aangezien Unilever vorig jaar 800 miljoen gulden boekwinst had gemaakt bij de verkoop van een bedrijf. Ook voorspelbaar was het wegvallen van rente-inkomsten omdat de kas begin dit jaar werd verlost van 13 miljard na een super-dividend aan de aandeelhouders. En er werden wat problemen gemeld met de dure parfums van Calvin Klein en Elizabeth Arden.

Daar stond wel degelijk heel wat positiefs tegenover. De economie in Azië is zich stevig aan het herstellen van de financiële crisis waardoor die regio een volumegroei van 8,5 procent wist te boeken en het bedrijfsresultaat er met 10 procent steeg. In West-Europa verkochten de ijsjes goed en kwam de volumegroei op 3 procent.

Door de koersreactie is de waardering (koers-winstverhouding) voor Unilever in één keer teruggebracht tot dat van voedingsfondsen als het Franse Danone en het Zwitserse Nestlé. De premie die beleggers bereid waren te betalen voor de `persoonlijke verzorging' van Unilever (shampoo en deodorant) – een kwart van de omzet en winstgevender dan voeding – is vervlogen.

Het probleem is dat Unilever, ondanks een helder strategisch verhaal, tijdelijk minder presteert dan concurrenten als Danone (een volumegroei van 6 procent) en Procter & Gamble, dat vorige maand op een presentatie een `agressieve' indruk achterliet bij analisten.

Durk Jager zei het twee jaar geleden al in een interview in deze krant. In een aandelenkoers zit een verwachting opgesloten. Valt die tegen, dan haken beleggers af. ,,Als Unilever financieel beter zou presteren dan Procter, zouden de aandeelhouders van Procter hun geld in Unilever beleggen'', zei Jager. En andersom.

    • Remmelt Otten