Schalken laat Agassi even zweten

De Nederlandse tennissers Sjeng Schalken en John van Lottum gaan dinsdag in het Amsterdamse AMC bij dezelfde chirurg onder het mes. Schalken heeft al lachend verzocht of hij eerst aan zijn knie mag worden geopereerd. ,,Stel je voor dat de dokter bij de tweede ingreep zijn concentratie verliest.'' Op grond van zijn optreden tegen Andre Agassi in het sportpaleis van Parijs Bercy dwong Schalken gisteravond in elk geval een voorkeursbehandeling af. Bijna twaalf uur eerder had Van Lottum zich als een ballenjongen laten afvoeren door de opgeleefde Michael Chang.

Vorige week in Stuttgart had Agassi na een simpele zege in twee sets lovende woorden gesproken over Schalken. Maar het waren toch de complimenten van een topspeler die zich nimmer bedreigd had gevoeld. Gisteravond in Parijs daagde de 23-jarige Limburger de nummer één van de wereld brutaal uit en moest Agassi bij een 2-0 achterstand in de derde set een tandje bijzetten. Dat deed de 29-jarige Amerikaan zo overtuigend dat de fysiek gesloopte Schalken geen game meer wist te winnen. In drie sets (6-4, 3-6 en 6-2) rende Agassi naar de kwartfinales, waarin het Australische servicekanon Philippoussis op hem wacht.

In de spelerslounge wekte Brad Gilbert, de coach van Agassi, de indruk dat hij getuige was geweest van de zoveelste routineklus van zijn pupil. Het melige Franse publiek, dat zojuist landgenoot Pioline in een bloedstollend gevecht met de jonge Australiër Hewitt over de drempel had geholpen, had meer oog voor de nieuwe vriendin van Agassi dan voor de maestro zelf. Het moet een vreemde gewaarwording zijn voor Steffi Graf om – gekleed in een decent grijze broek – als `spelersvrouw' te worden toegelaten tot het domein van de tennisartiesten. Vergeefs deed ze een poging haar ogen te sluiten. Ook als de `nieuwe liefde van Agassi' wordt Steffi geen minuut rust gegund.

Hoofdschuddend meldde Schalken zich in de spelerslounge. In de statistieken was immers een nietszeggende nederlaag opgenomen en dat de nummer één van de wereld een setje had moeten afstaan, ach, wie maalde daarom? Terecht constateerde Schalken dat hij in meerdere slagenwisselingen ,,ten minste gelijkwaardig en soms zelfs beter was'' dan Agassi, die zich in de eerste set vooral profileerde met een vorstelijke opslag. Toen de service van de kampioen van Roland Garros en de US Open in het tweede bedrijf iets aan scherpte inboette, greep Schalken meteen zijn kans. Met veel bravoure dwong hij de tennisser van het jaar een derde set af.

In die fase kreeg Schalken echter weer last van zijn knie en voelde hij de vermoeidheid van twee zware toernooien op rij, waarin hij na de kwalificaties exact hetzelfde programma moest afwerken. Evenals in Stuttgart rekende de nummer 49 van de wereldranglijst in Parijs af met de Fransman Clement, die een fractie hoger staat én Karol Kucera. ,,Die heb ik toch maar mooi als een kind naar huis gestuurd'', jubelde Schalken, nadat de lange Slowaak (18de op de ATP-ranking) zijn tweede nederlaag tegen de Limburger had geïncasseerd. En om zichzelf moed in te spreken: ,,Alleen de nummer één van de wereld kon me twee keer stoppen.''

Toch was het geen hoogmoed van Schalken dat hij voor volgend jaar vast een plaats reserveerde in de top-40 van de wereld en wellicht een zetel met nog meer uitzicht op de wereldtop. De vraag is slechts of hij het fysiek wel aankan. Bij Schalken is een gat in het dijbeenbot geconstateerd en als hij aan die kwaal zou worden geholpen, staat de pupil van coach Alex Reijnders zeker een jaar buitenspel. ,,Ik laat nu slechts het kraakbeen op dat bot schoonmaken, maar ik vrees dat ik met de chronische pijn zal moeten leren leven'', zei Schalken, die wellicht al eind december tijdens de nationale Masters in Warmond zijn rentree hoopt te maken.

De knieblessure van John van Lottum is minder gecompliceerd, maar dat geldt zeker niet voor zijn karakter. Aan zijn haren moest de 24-jarige Brabander naar Parijs worden gesleept. ,,Ik had drie shirts meegenomen en drie paar sokken'', vertelde Van Lottum grijzend. ,,Die heb ik dus drie keer moeten wassen, want zo veel punten als in Parijs heb ik in één toernooi nog nooit verzameld.'' De tweede Nederlandse qualifier speelde geweldig tegen de Spaanse baseliner Mantilla – tegen wie hij na een dramatische partij op de US Open nog een rekening had te vereffenen – en ook de Armeniër Sargsian had niets in te brengen bij de flamboyante baseliner die te vaak zijn eigen tegenstander is.

Gisteren leverde Van Lottum in de derde ronde een zielloze voorstelling af tegen de eveneens als qualifier doorgedrongen Michael Chang. Binnen het uur won de kleine Amerikaan met 6-1 en 6-2, voor de nieuwe coach van Van Lottum een duidelijk signaal dat zijn pupil fysiek nog veel te kort komt. Atleet Troy Douglas leert Van Lottum zijn lichaam te verkennen (,,voor het eerst in mijn leven kan ik in gestrekte zit mijn tenen aanraken'') en dat zijn coach is geschorst vanwege het gebruik van doping deert hem niet. Van Lottum, stralend: ,,Weet je wat zo mooi is aan Troy? Hij is altijd positief.''

    • Robèrt Misset