Wordt een gek de nieuwe ster van de NBA?

Vandaag begint het Amerikaanse profbasketbalseizoen. Zonder Michael Jordan en Dennis Rodman, maar met Latrell Sprewell bij de Knicks en Phil Jackson als coach van de Lakers.

Hoe weet je dat je een ster bent in de NBA, de Amerikaanse professionele basketbalcompetitie? Moet je elke dag in de krant staan? Moeten jongetjes op straat een shirt met jouw rugnummer dragen? Michael Jordan is een ster, maar hij is gestopt. Dennis Rodman is een ster, maar het is verdacht stil rondom de rijk beringde, blondgeverfde rebounder. Patrick Ewing is al maanden geblesseerd en misschien uitgespeeld.

De nieuwe ster heet Latrell Sprewell. Hij kwam een week te laat op het eerste trainingskamp van de New York Knicks opdagen zonder daarvoor te worden bestraft en hij kreeg vlak voor het begin van het seizoen een vijfjarig contract voor 61 miljoen dollar aangeboden. Dan weet dat je het gemaakt hebt.

Het NBA-seizoen begint vanavond. Er worden dit jaar geen stakingen verwacht en er is geen gemor. Spelers en leiding weten dat miljonairs die vragen om hogere salarissen en clubs die geen wedstrijden spelen, zoals vorig seizoen gebeurde, slecht zijn voor de reputatie van de NBA. De sportgek schakelt gauw over naar een andere zender. De NFL (American football) en de NHL (ijshockey) en zelfs de WWF (worstelen) strijden om kijkers. De NBA begint dit seizoen een eigen 24-uurs zender op de kabel, waar de staking – officieel een competitiestop geheten – van vorig jaar vast niet uitgebreid aan de orde komt.

De clubs hebben bijna al hun contracten rond. Sommige worden pas op het laatste moment getekend, zoals dat van Sprewell. Andere spelers zullen het begin van het seizoen moeten missen, zoals Dennis Rodman. Het enfant terrible, voorheen bij de Chicago Bulls en nu bij de Los Angeles Lakers, heeft nog niet getekend maar er zijn maar weinig mensen die daarom treuren. Misschien wordt het heel stil rondom Rodman.

De grote trekker bij de Lakers is dit seizoen Phil Jackson. Deze domineeszoon is bij de Lakers begonnen en er wordt veel van hem verwacht. Hij haalde zes kampioenschappen in negen jaar bij de Chicago Bulls, waarbij het natuurlijk hielp dat Michael Jordan daar speelde. Vorig jaar, na het afscheid van Jordan, viel het team uiteen en eindigde het op een van de onderste plaatsen in de Eastern Conference. Nu mag Jackson proberen om bij de Lakers met sterren als Shaquille O'Neal en een geblesseerde Kobe Bryant een kampioensteam te bouwen. De `Shaq', 2.15 meter lang en 142 kilo zwaar, heeft een man als Jackson nodig. O'Neal is een fantastische speler maar laat het op de beslissende momenten afweten. Vraag het de fans van de Orlando Magic, waar hij speelde voor hij in 1996 bij de Lakers begon. O'Neal heeft zich al bewonderend uitgelaten over Jackson, die hij ziet als een dubbelganger van zijn vader.

Jackson zelf siert deze week de omslag van Sports Illustrated, omhuld door een handdoek en kijkend over zijn kristallen bol. In de bol zien we een stralende `Shaq' die Bryant in zijn armen draagt.

De publicatie van Sport Illustrated viel samen met Halloween. De prijs voor het mooiste kostuum mag dan naar Jackson gaan, voor andere prijzen zijn komend seizoen in de Western Conference ook teams als de Utah Jazz, de Portland Trailblazers en de San Antonio Spurs in de race. De Spurs wonnen vorig jaar de NBA in de finale tegen de New York Knicks. Tim Duncan was de grote uitblinker door zijn gemiddelde puntenscore en rebounds per wedstrijd. In de NBA is het bijna regel dat een team dat een kampioenschap wint het jaar daarop opnieuw de NBA wint.

Of de tegenstander in de finale van het seizoen 1999-2000 weer de New York Knicks zullen zijn is nog de vraag. Ewing sleepte vorig seizoen zijn team hinkepinkend naar de play-offs maar scheurde tijdens de play-offs zijn achillespees. Tot januari zal hij niet terug zijn, maar vorige week trainde hij voor het moreel van de ploeg toch een keer mee. De tragiek van Ewing is dat hij in twaalf jaar nooit een titel heeft gewonnen, ondanks zijn onomstreden sterstatus. Zal dit seizoen zijn laatste kans zijn? Misschien zijn daarom alle ogen gericht op Sprewell, in New York de `Spree' genoemd. Het was de Spree die de leidersrol van Ewing overnam en de Knicks naar de finales sleepte.

Spree's komst naar de New York Knickerbockers was zeer controversieel. De speler met zijn maïskolvenkapsel had zestien maanden niet gespeeld na een schorsing. Die was het gevolg van een poging om zijn vorige coach, P.J. Carlesimo van de Golden State Warriors in San Francisco, te wurgen. Toen kwam hij naar de Knicks. Iedereen was bang voor hem. Toen de New-Yorkse pers na de eerste thuiswedstrijd de kleedkamers in mocht om de spelers te interviewen bleef het leeg in het hoekje van Sprewell. Pas na een paar minuten dromden de journalisten naar zijn bank. Sprewell heeft een uitstekend seizoen achter de rug maar hij blijft een zonderling. Toen zijn pitbull het oor van zijn dochtertje had afgebeten, moesten vrienden en familie er bij hem op aandringen dat die pitbull echt het huis uit moest. Spree zelf besefte dat niet meteen.

De Eastern Conference is voor de Knicks zeker nog een kluif want ook van de Indiana Pacers wordt weer veel verwacht. Rik Smits (33), de enige Nederlander, heeft aarzelend bijgetekend en dat is voor de Pacers een belangrijke basis. Smits heeft vooral last van zijn voeten en duikt na elke wedstrijd in emmers met ijs. Met Reggie Miller, al jaren topscorer van het team, rijden de Pacers op een oud, vertrouwd tandem. Larry Bird, de coach, begon twee jaar geleden veelbelovend maar heeft laten weten dat na dit seizoen wat hem betreft geen verlenging volgt. Inspirerend voor het team is dat niet, maar wie weet geeft de wetenschap dat het hun laatste seizoen is Smits en Bird vleugels.

    • Lucas Ligtenberg