Triomf van beste man in beste auto

In een perfecte race op het circuit van Suzuka bewees Mika Hakkinen gisteren dat hij over de beste auto en de sterkste zenuwen beschikte. Al bij de start van de Grote Prijs van Japan schoot hij voorbij Michael Schumacher, wiens Ferrari geen greep kreeg en te laat op snelheid kwam. ,,De start was voor mij de sleutel voor de overwinning'', sprak de vliegende Fin. Alsof er geen concurrenten waren en in de wetenschap dat inhalen op de kronkelige baan van Suzuka bijna onmogelijk is, reed Hakkinen in 53 ronden naar zijn vijfde seizoenszege en zijn tweede wereldtitel op rij.

Ferrari-coureur Eddie Irvine was zijn vier WK-punten voorsprong eigenlijk al bij de start van de laatste en beslissende race kwijt, toen Hakkinen de eerste plaats van Schumacher overnam. Ferrari won wel een troostprijs: doordat Schumacher tweede werd en Irvine derde, behaalde de renstal voor het eerst sinds 1983 de wereldtitel voor constructeurs. De waarde van die titel was vooral af te lezen van de gezichten bij McLaren Mercedes. In het kamp van de wereldkampioen werd er geen druppel champagne minder om gedronken dat in Japan de constructeurstitel niet was geprolongeerd.

Vorig jaar knokte Hakkinen een felle strijd uit met Schumacher. Nadat de Duitser in juli in de GP van Groot-Brittannië zijn been had gebroken, vormde diens secondant Irvine de belangrijkste hindernis op weg naar de tweede wereldtitel van de Fin. Door een combinatie van mechanische pech en eigen fouten liet Hakkinen het weer op de laatste race aankomen. Zijn punten scoorde hij dit jaar op eigen kracht, in tegenstelling tot Irvine, die twee weken geleden in Maleisië nog een overwinning van Schumacher cadeau had gekregen. ,,Mika is verdiend kampioen'', sprak Irvine sportief.

,,Ik hoefde vandaag alleen maar te winnen en dat heb ik gedaan'', lachte Hakkinen. Zijn achterstand van vier punten op Irvine waarmee hij aan de race was begonnen, zette hij om in een beslissende voorsprong. Met 76-74 versloeg hij zijn rivaal. Volgend jaar kan de 31-jarige Hakkinen de prestatie evenaren van de legendarische Juan Manuel Fangio. De in 1995 overleden Argentijn won als enige Formule I-coureur meer dan twee wereldtitels op rij; in de jaren vijftig was hij viermaal achtereen de beste.

De race, en daarmee ook het WK, werd gisteren net als vorig jaar niet bij de zwartwitgeblokte vlag, maar al op de startstreep beslist. In 1998 begon Schumacher op dezelfde startplaats in Suzuka met vier punten achterstand op Hakkinen aan de laatste en beslissende race. Al voor de start kwam de Ferrari in beweging, waarna Schumi als straf achteraan de rij van 22 moest starten. Hij reed echter een indrukwekkende inhaalrace en kwam tot de derde plaats, terwijl de race nog niet halverwege was. Een klapband maakte een eind aan zijn jacht op Hakkinen, die ook vorig jaar soeverein won.

Schumacher keerde pas twee weken geleden weer terug in de Formule I. In Maleisië was hij de beste, maar omdat Irvine nog kans maakte op de wereldtitel liet hij daar zijn teammaat als eerste over de streep gaan. Toch werd Hakkinen na die race als winnaar en voorlopig wereldkampioen uitgeroepen, omdat beide Ferrari's wegens een technische overtreding werden gediskwalificeerd. Met succes ging Ferrari in beroep, zodat de strijd tussen Hakkinen en Irvine in de slotrace in Suzuka kon worden uitgevochten.

,,Ik heb al honderd keer gezegd dat ik Eddie het beste help door de race te winnen'', zei Schumacher zaterdag geïrriteerd nadat hij in de kwalificatietraining de beste startplaats had afgedwongen. ,,Als Hakkinen dan tweede wordt, moet Eddie vierde worden om wereldkampioen te worden. En zo winnen we ook het constructeurskampioenschap.'' Dat laatste doel werd bereikt: voor het eerst sinds 1983 won Ferrari de constructeurstitel, dankzij de tweede en derde plaats in Japan van achtereenvolgens Schumacher en Irvine.

Schumacher wilde doen geloven dat hij naar de eerste plaats had kunnen rijden als hij veertien ronden voor het einde niet door Hakkinens teamgenoot David Coulthard was opgehouden. Schumacher verweet DC roekeloos rijgedrag; de Schot, die even later met pech uitviel, ging zigzaggend over de baan, de Duitser kon er aanvankelijk niet voorbij. Irvine daarentegen nam zijn verlies: ,,We wisten dat er vandaag spelletjes gespeeld zouden worden en vandaag hebben ze dat bij McLaren gedaan.''

Cruciaal was echter Schumachers slechte start. Eigen schuld of lag het aan de auto? ,,Een combinatie van beide'', verklaarde hij. Zijn slechte start leidde ertoe dat Irvine in Suzuka niet de eerste wereldkampioen sinds 1979 in een Ferrari werd. Daar was Schumacher niet rouwig om; behalve dat hij een aanzienlijke bijdrage leverde aan het behalen van de constructeurs, heeft hij nu zelf weer de kans om bij Ferrari de opvolger te worden van Jody Scheckter, de Zuid-Afrikaan die nu geldt als de laatste Ferrari-wereldkampioen van de twintigste eeuw. Irvine hoeft hij voortaan niet meer te helpen; de Noord-Ier rijdt de komende drie jaar voor het Jaguar-team van Jackie Stewart.

,,Als Michael een goede start had gehad'', mijmerde Irvine, ,,dan was ik nu wereldkampioen geweest. En ik word nog steeds pissig als ik aan de race op de Nürburgring terugdenk.'' In september verspeelde Irvine daar de titel toen bij een pitstop maar drie van de vier wielen klaarstonden.

,,Tegen het einde van de race was het erg saai'', zei Irvine, die Hakkinen alleen maar op de beeldschermen langs de baan kon zien. ,,Ik wachtte op rookwolken. Alleen als Mika was uitgevallen, was het me alsnog gelukt. Toch mogen we niet te veel klagen. We zijn dit jaar zo ver kunnen komen omdat Mika ons daarvoor de gelegenheid heeft gegeven.''

    • Ward op den Brouw