Oorzaak vliegramp bij VS nog raadsel

In de VS is een grootscheeps onderzoek begonnen naar de oorzaak van de ramp met de Boeing 767 van EgyptAir, die zaterdagnacht neerstortte ten zuiden van het eiland Nantucket, bij Massachusetts. Gevreesd wordt dat alle 217 inzittenden zijn omgekomen.

President Clinton zei gisteren dat er geen aanwijzingen zijn voor een criminele toedracht. Het toestel stortte neer in internationale wateren; de Egyptische regering heeft de Amerikaanse autoriteiten gevraagd de reddings- en bergingswerkzaamheden op zich te nemen. Met schepen, helikopters en vliegtuigen is gisteren de hele dag gezocht naar overlevenden. Voor de duisternis inviel was één stoffelijk overschot gevonden, wat kleine resten van het vliegtuig, een paar zwemvesten en reddingsvlotten.

Het toestel, dat op weg was naar Kairo, verdween ruim een half uur na vertrek uit New York van het radarscherm van Amerikaanse luchtverkeersleiders. Het vloog op ongeveer tien kilometer hoogte toen het, om tien minuten voor twee uur 's nachts (lokale tijd), opeens razendsnel aan hoogte verloor. In 36 seconden had het zo'n vier kilometer hoogte verloren, anderhalve minuut later was het helemaal niet meer zichtbaar op het radarscherm. Aan boord van de Boeing waren vijftien bemanningsleden en 202 passagiers van verschillende nationaliteiten, onder hen 129 Amerikanen. Er waren ook veel Egyptenaren onder de passagiers.

Vlucht EgyptAir 990 vertrok zaterdag met ruim vier uur vertraging uit Los Angeles. Bij de tussenstop op John F. Kennedy Airport in New York kwamen extra passagiers aan boord, en stapte één passagier uit – naar later bleek een hulpverlener die voor EgyptAir werkte en die gespecialiseerd is in de opvang van nabestaanden na een vliegramp.

Het is de vierde keer in drie jaar dat in ongeveer hetzelfde gebied gezocht wordt naar een verdwenen vliegtuig. In juli 1996 explodeerde een Boeing 747 van TWA voor de kust van Long Island; in september 1998 stortte een MD-11 van Swissair neer voor de kust van Nova Scotia; en in juli van dit jaar stortte een privé-vliegtuigje met aan boord John F. Kennedy jr., zijn vrouw en haar zuster bij Martha's Vineyard in zee.

EgyptAir is een staatsbedrijf, dat niet eerder getroffen is door een ramp van deze omvang. Op 19 oktober van dit jaar werd een vliegtuig van de maatschappij tussen Istanbul en Kairo gekaapt.

In Duitsland werd de kaper overmeesterd; alle passagiers bleven ongedeerd.

De mogelijkheid dat de terroristen achter de ramp van dit weekeinde zaten werd door Amerikaanse onderzoekers meteen serieus genomen, net zoals in 1996 bij de explosie van de TWA-Boeing, dat uiteindelijk een ongeluk bleek. De FBI is, zoals gebruikelijk in een situatie als deze, meteen betrokken bij het onderzoek. Militante islamitische groeperingen hebben de afgelopen jaren in Egypte herhaaldelijk bloedige aanslagen gepleegd op groepen toeristen, maar de laatste tijd is het rustig.

Het vliegtuig, een Boeing 767-300ER die Thutmosis II heette naar de farao van die naam, was tien jaar oud. Het werd door Boeing voltooid twee weken voor een andere 767 voor Lauda Air, die in 1991 neerstortte in Thailand.

De drie piloten van de EgyptAir 990 waren allemaal ervaren. Het laatste radiocontact van de bemanning met de luchtverkeersleiding, drie minuten voor de plotselinge daling, was routinematig en bevatte geen aanwijzingen van mechanische of andere problemen.

De twee zogeheten zwarte dozen, met de vluchtdata-recorder en de cockpit voicerecorder, zijn nog niet gevonden. De voorzitter van de Nationale Transport-Veiligheidsraad (NTSB), Jim Hall, waarschuwde gisteren meteen dat het lang kan duren voor de oorzaak van de ramp duidelijk is. ,,U zul ongetwijfeld veel berichten horen over wat geleid heeft tot het neerstorten van vlucht 990'', zei hij. ,,Al die berichten zullen speculatief zijn.''