Franse rugbyers vernederen All Blacks

Frankrijk heeft voor een daverende verrassing gezorgd bij het wereldkampioenschap rugby. Op Twickenham zetten Les Bleus gisteren de torenhoge favoriet voor de eindzege, het ongenaakbare Nieuw Zeeland, voor schut door in de halve finales met 43-31 te zegevieren. Frankrijk stuit zaterdag in de finale in Cardiff op Australië, dat zaterdag na verlenging won van titelverdediger Zuid-Afrika, 27-21.

Woorden schoten de Fransen gisteren te kort om de overwinning op Nieuw Zeeland te bewieroken. Assistent-coach Pierre Villepreux was tot tranen toe geroerd en sprak van ,,waarschijnlijk de mooiste dag uit mijn leven''. In diverse Franse steden gingen fans de straat op om de zege te vieren en werden parallellen getrokken met de wereldtitel van de voetballers, die vorig jaar Brazilië versloegen.

Frankrijk koesterde weinig illusies toen het WK vorige maand begon. Een plaats in de kwartfinales werd door coach Jean-Claude Skrela vooraf al bestempeld als ,,een prestatie waar we trots op mogen zijn''. Reden voor Skrela's pessimisme was de desastreuze aanloop naar het WK. In het voorjaar verloor Frankrijk, de nummer laatst van het laatste Vijflandentoernooi, onder meer van Tonga, kort daarop gevolgd door een van de grootste vernederingen uit de geschiedenis van het Franse rugby: een 54-7 nederlaag tegen Nieuw Zeeland.

Gisteren waren de rollen omgedraaid en gaf Nieuw Zeeland in de tweede helft, na een 24-10 voorsprong door onder meer twee tries van sterspeler Jonah Lomu, het initiatief uit handen. The All Blacks bleven tot veler verrassing het antwoord schuldig op het fysieke beulswerk van de Franse voorwaartsen en leden opvallend veel balverlies. Een verklaring voor de off-day van zijn ploeg kon bondscoach John Hart na afloop niet verzinnen. ,,We hebben geen excuses, we zijn gewoon weggespeeld'', luidde zijn analyse.

Tegenover de Nieuw-Zeelandse radio bood Hart even later zijn excuses aan voor de gezapige vertoning. ,,Een vernedering voor het team, een vernedering voor onze supporters – wat kan ik nog meer zeggen? Dit had nooit mogen gebeuren.'' In het rugbygekke Nieuw Zeeland, waar miljoenen mensen om vier uur 's nachts aan de buis gekluisterd waren, spraken de media vrijwel unaniem over 'Zwarte Maandag'.

Een hoofdrol was gisteren weggelegd voor Christophe Lamaison. Met één try, twee dropgoals, drie penalties en vier conversies – goed voor in totaal 28 punten – stond hij aan de basis van de Franse overwinning. ,,Het is jammer dat we na deze overwinning geen wereldkampioen zijn en nog één wedstrijd moeten spelen'', zei Lamaison.

De zege van Australië op Zuid-Afrika, zaterdag eveneens op Twickenham, kwam niet als een verrassing. Beide ploegen bleken aan elkaar gewaagd en blonken uit door een ijzersterke defensie. Niet toevallig kwamen alle punten tot stand via penalty-kicks. In de tweede helft van de verlenging forceerden Stephen Larkham (dropgoal) en Matthew Burke (penalty) de beslissing.