Boeing in opspraak over ander ongeluk

Één dag voor de Egyptische Boeing 767 van EgyptAir neestortte, kwam vliegtuigbouwer Boeing in verband met een andere vliegramp in opspraak. De Amerikaanse overheidsinstelling die verantwoordelijk is voor de veiligheid van het vliegverkeer, NTSB, zei zaterdag dat ze verbijsterd was dat Boeing haar in 1996, toen een Boeing-747 van TWA neerstortte, niet had geïnformeerd over een intern rapport waaruit bleek dat er problemen konden optreden met de brandstoftank van dergelijke vliegtuigen.

De vliegtuigbouwer zei in een reactie dat het rapport, dat dateert van 1980, niet relevant was voor de ramp met vlucht TWA 800. Bij dat ongeluk, op 17 juli 1996, kwamen 230 mensen om het leven.

Na langdurig onderzoek wordt nu aangenomen dat licht ontvlambare dampen in de centrale brandstoftank ontploft zijn. Waardoor dat is gebeurd blijft nog onduidelijk, al sluit men de mogelijkheid van een raket of een bom, waaraan aanvankelijk werd gedacht, nu uit.

Het rapport van Boeing stelde dat de belangrijkste bron van verhitting in de centrale brandstoftanks van E-4B vliegtuigen – een militaire versie van de 747 die bekend staat als `de vliegende commandopost' – de installatie voor de airconditioning is die zich onder de brandstoftank bevindt.

Het onderzoek naar de oorzaak van het ongeluk in 1996 heeft jaren geduurd, maar pas deze zomer, zo is nu bekend geworden, gaf Boeing het rapport aan de onderzoekers van de NTSB, de National Transportation Safety Board. De vliegtuigproducent geeft nu toe dat het ongelukkig is dat dat niet eerder is gebeurd, maar ontkent dat de informatie met opzet is achtergehouden.

,,We hebben 83 jaar geschiedenis achter de rug van het doen van de dingen die nodig zijn om vliegen veiliger te maken'', zei een woordvoerder. ,,Te suggereren dat we ook maar iets doen wat daartegenin gaat, is helemaal fout.''

De NTSB zal het rapport van Boeing nu betrekken in het eindrapport over de ontploffing van TWA 800, dat komend voorjaar wordt verwacht. De dienst zegt dat niet duidelijk is of de studie van Boeing, als zij eerder bekend was geworden, invloed zou hebben gehad op het onderzoek.

Maar senator Charles Grassley, die hoorzittingen over het ongeluk heeft gehouden, zegt dat het ongeluk had kunnen worden voorkomen als Boeing zijn onderzoeksresultaten in 1990 had bekendgemaakt, na de explosie van een brandstoftank in een 737 in de Filippijnen. ,,Als de NTSB het rapport uit 1980 had gekregen, zou zij de Federal Aviation Authority ertoe kunnen hebben aangezet om de eisen te stellen die zij deze week voor brandstoftanks heeft voorgesteld'', zei hij.

Behalve de NTSB liet ook een advocaat van de nabestaanden van de slachtoffers van het ongeluk zich kritisch uit over Boeings verzuim. Hij opperde dat het rapport gebruikt kan worden in rechtszaken die nabestaanden tegen de vliegtuigbouwer hebben aangespannen.