Ahold maakt een rondje langs de velden

Topman Van der Hoeven heeft `Aholds tiental' ingezet om de twijfels over zijn groeiverhaal weg te nemen. Tien overnamekandidaten volgt hij, met een gezamelijke omzet van 70 miljard gulden.

Supermarktconcern Ahold heeft de afgelopen maand `een rondje langs de velden' gemaakt. Zo heet dat onder analisten als de bestuursvoorzitter de financiële wereld rondvliegt om nog eens te vertellen wat voor topbedrijf Ahold toch is. Gisteren werd de reis afgerond met een lezing voor de trouwe klanten, de Nederlandse particuliere beleggers bij de Dag van het Aandeel in Amsterdam.

Het rondje was nodig omdat er twijfels zijn ontstaan. Is Ahold de afgelopen maanden niet links en rechts ingehaald? De Amerikaanse reus Wal-Mart heeft de omarming van Aholds thuismarkt ingezet met miljarden-overnames in Duitsland en Engeland. De Franse concurrenten Carrefour en Promodès fuseerden tot het grootste Europese detailhandelsconcern en hebben daarmee misschien de weg naar het zuiden geblokkeerd. En de kleine Belg Delhaize troefde Ahold af in de VS, de tweede thuismarkt, met een verrassend hoog bod op de Amerikaanse keten Hannaford.

Ahold had en heeft een groeiverhaal: verdubbeling van de omzet (nu 70 miljard gulden) in vijf jaar met tegelijkertijd stijgende winstmarges. Die groei maakte dat beleggers op de beurs bereid zijn een premie te betalen voor het aandeel Ahold. Maar groei is vluchtig. Bij de minste of geringste tegenwind, ook bij de kleinste signaaltjes, verruilen beleggers de ene groeier voor de andere. Het aantal alternatieven is groot: in de eigen sector Wal-Mart in de VS, Tesco in Groot-Brittannië en Carrefour in Frankrijk. Of breder: in de telecom of high-tech.

Die tegenwind kwam er in Nederland door een verhaal in het Financieele Dagblad waarin anonieme bronnen vertelden over problemen bij Albert Heijn. Het verhaal werd later door Ahold krachtig ontkend, maar zaaide wel twijfels. En in de VS schrokken beleggers eind september van de kwartaalcijfers bij de Amerikaanse concurrent Safeway: de winstgroei was mooi maar de omzet van bestaande winkels steeg slechts met een half procent.

De koers van Ahold is de afgelopen drie maanden dan ook zo'n 10 procent achtergebleven bij de beursgraadmeter, de AEX-index. En dat kan een probleem zijn omdat een hoge beurskoers een onmisbaar element is in het groeiverhaal. Ahold betaalt overnames graag met een emissie van nieuwe aandelen. Hoe hoger de koers, hoe minder aandelen Ahold hoeft uit te geven, hoe goedkoper de overname. En omgekeerd: een lage koers maakt overnemen duurder.

,,Het gaat met ons aandeel de laatste maanden om volstrekt onduidelijke redenen even wat minder'', zei Van der Hoeven gisteren. Een opmerkelijke uitspraak omdat klagen over de beurskoers geen teken van kracht is. Maar hij wilde gisteren graag kwijt dat Ahold, met of zonder koersdaling, zijn plannen wel degelijk gaat uitvoeren. Ahold volgt tien middelgrote overnamekandidaten (tussen 1 tot 10 miljard omzet), voert met een aantal daarvan al serieuze gesprekken en belooft tenminste één zo'n acquisitie volgend jaar.

Een dergelijke belofte maakt schuld. ,,Als er niets aankomt, kan dat alleen maar teleurstellend zijn'', zegt een analist. ,,Maar Van der Hoeven weet natuurlijk concreter waar hij mee bezig is dan ik.'' Overnemen wordt wel moeilijker, zegt hij. De afgelopen maanden zijn er heel wat ketens in de Verenigde Staten van eigenaar verwisseld en de prijzen worden hoger.

Ondanks de twijfels en de toegenomen concurrentie blijven analisten overtuigd van de slagkracht van Ahold. Binnenkort wordt de overname van Pathmark afgerond. Een deal van `slechts' 3,5 miljard gulden. Maar het marktaandeel van Ahold rond New York stijgt daardoor tot 16 procent. En Ahold gaat er nu goed geld verdienen.

Tien nieuwe kandidaten klinkt mooi. Er circuleren ook lijstjes met namen als Wegmans (New York), Harris Teeter (North-Carolina), Publix Super Markets (Florida) of Giant Eagle (Pittsburgh) in de Verenigde Staten en Mercadonna en andere ketens in Spanje. Vooral Publix, een niet-beursgenoteerde onderneming met een omzet van 12 miljard dollar in 1998, zou een prachtige aanwinst zijn. ,,Maar je moet wel heel veel mazzel hebben om al die tien kandidaten binnen te halen'', zegt een analist.