Hakkinen laat zijn ware gezicht zien

In de eerste vrije trainingen voor de Grote Prijs van Japan heeft Mika Hakkinen vandaag zijn ware gezicht laten zien. De kopman van het McLaren-Mercedesteam reed de snelste tijd op het circuit van Suzuka en hield zijn rivaal Eddie Irvine op grote afstand. De Noord-Ierse Ferrari-coureur eindigde op de tiende plaats, ruim anderhalve seconde langzamer dan regerend wereldkampioen Hakkinen.

Hoewel de dominante Fin zijn snelste tijd relativeerde, gaf die prestatie hem twee dagen voor de beslissende race wel meer zelfvertrouwen. Het deed hem plezier dat Irvine, die in de strijd om de wereldtitel een voorsprong van vier punten heeft, in twee sessies aanzienlijk langzamer over de baan was gegaan.

Een dag eerder had de Vliegende Fin nog een toneelstukje opgevoerd door een onzekere indruk te maken. Zelfs zijn landgenoten die hem bijna dag en nacht volgen dachten even dat hij de tik die hij in Maleisië had gekregen nog niet te boven was. Daar eindigde hij twee weken geleden als derde, lichamelijk en geestelijk uitgeput, achter winnaar Irvine en diens teamgenoot Michael Schumacher.

,,Hij maakte op de persconferentie een zorgelijke indruk, het was alsof er een grote zwarte wolk boven zijn hoofd hing'', zegt de Finse journalist Heikki Kulta. ,,Toen zag ik het even somber in.'' De autosportverslaggever van de Turun Sanomat die Hakkinen al vijftien jaar kent, maakte na de internationale persconferentie een kentering bij de coureur mee toen die met journalisten uit eigen land sprak. ,,Hij lachte en maakte allerlei grappen. Nee, toen speelde hij geen toneel meer. Dat was gemeend.''

Hakkinen vertelde de Finse pers dat hij na de Grote Prijs van Maleisië met zijn vrouw Erja op adem was gekomen in Indonesië. Terwijl Damon Hill tussen de twee Aziatische races surfde op Bali en Heinz-Harald Frentzen in Thailand in het huwelijk trad, speelde Hakkinen golf. ,,Ik heb m'n hoofd leeggemaakt. Ik was alleen maar bezig met hoe ik die bal in dat gaatje kon krijgen. Ik heb nog nooit zo goed gespeeld. Nu maar hopen dat zich dat hier in Japan vertaalt in een mooie prestatie.'' Vorig jaar besliste Hakkinen op hetzelfde circuit de tweestrijd met Schumacher om de wereldtitel in zijn voordeel.

Aan zijn snelste tijd op de eerste trainingsdag hechtte de Fin weinig waarde, omdat van de andere teams nooit bekend is wat ze precies testen. ,,Toch is het gat met Irvine verrassend groot'', stelde Hakkinen vast. Een snelle tijd is pas morgen van belang, bij de kwalificatietraining. ,,Duidelijk is wel dat deze baan de McLarens goed ligt'', zei Hakkinen, die ook namens teamgenoot David Coulthard sprak. De Schot reed 's ochtends de op één na snelste tijd van de dag. In de middagtraining vloog hij met bijna 300 kilometer per uur van de baan. DC kwam tot stilstand in een bandenstapel. De hoofd-nek-beveiliging in de McLaren Mercedes bewees zijn waarde: ongedeerd stapte Coulthard uit.

Irvine wees er op dat hij in Maleisië op vrijdag ook langzamer was dan Hakkinen. Toch boekte Ferrari daar een dubbelzege, met de Noord-Ier als winnaar, voor teamgenoot Schumacher. Irvine tekent in Suzuka voor datzelfde scenario. Schumacher reed gisteren de derde tijd, nog geen halve seconde langzamer dan Hakkinen. De Duitser wil zijn verloren seizoen nog wat glans geven door in de laatste race als winnaar over de streep te gaan. Maar dat kan alleen als hij niet opnieuw opzij hoeft voor Irvine, om de Noord-Ier te helpen aan de titel waar hij bij Ferrari zelf al vier jaar naar verlangt.