Yankees vegen vloer aan met Atlanta Braves

Waar New York al een beetje op rekende, gebeurde afgelopen nacht. De honkballers van de New York Yankees hadden in de finale van de World Series tegen Atlanta Braves aan vier wedstrijden voldoende om de 25ste landstitel uit de clubhistorie te behalen.

Het vierde duel eindigde in een 4-1 zege voor de Yankees en met een indrukwekkende sweep veegden de kampioenen uit de Bronx de vloer aan met de Braves. De Yankees domineren hun divisie, de American League, en behaalden door het kampioenschap van gisteren de derde landstitel in vier jaar. Vorig jaar was de ploeg in de World Series oppermachtig tegen de San Diego Padres, 4-0.

De Braves, kampioen van de National League, hebben door de 4-0 uitslag een ware vernedering moeten ondergaan. De kampioenen wacht op z'n minst een huldiging op het stadhuis en een tickertape parade over Broadway, de traditionele wijze van huldigen in de stad New York. De burgemeester is al jaren een verklaard Yankee-supporter.

Gisterochtend stond het al in vette letters op de voorpagina van de tabloid The New York Post: `Haal de bezems uit de kast'. Aldus geschiedde. De Yankees begonnen met Roger Clemens op de heuvel. Clemens is een veteraan van 37 jaar, die al vele malen onderscheiden is als beste pitcher. Clemens deed wat van hem werd verwacht, zonder te schitteren. Aan het eind van de derde innings stond New York Yankees al met 3-0 voor. Hun eerste kampioenschap behaalden de Yankees pas na de komst van legende George `Babe' Ruth van de Boston Red Sox. Hun laatste kampioenschap van deze eeuw haalden ze met Roger Clemens, ook al afkomstig van de Boston Red Sox.

De tussenstand na de derde innings was voor de Braves moedeloos makend. John Smoltz, de rechtshandige werper van de Braves, stond tegenover een reeks linkshandige slagmannen van de Yankees. Hij was zeer succesvol met zijn naar rechts draaiende worpen, maar aan slag presteerden de Braves weinig. De ploeg uit Atlanta had nog een kans gehad als ze in de derde wedstrijd dinsdagavond niet een 5-1 voorsprong had verspeeld. Nu hadden ze bij een kansloze missie alles tegen zich, inclusief tienduizenden New-Yorkers.

Atlanta scoorde een punt in de achtste inning, maar daar bleef het bij. Jim Leyritz, een man die als invaller vaak homeruns slaat, maakte zijn faam waar en bracht de stand op 4-1. Clemens ruimde het veld voor Mariano Rivera, een 29-jarige werper die dit seizoen maar één homerun weg heeft hoeven geven. Rivera, afkomstig uit Panama, is een zogeheten relief-pitcher en komt meestal pas later in de wedstrijd op de heuvel. Men zegt dat hij in de eerste innings wel eens een dutje doet. Rivera gooide de Yankees onverstoorbaar en ogenschijnlijk moeiteloos naar het kampioenschap.

Rivera werd na afloop uitgeroepen tot `MVP', de meest waardevolle speler tijdens de World Series, en trad zodoende in de voetsporen van zijn ploeggenoot Scott Brosius. Een terechte keuze, zo oordeelde Yankees-manager Joe Torre. ,,Hij liet iedereen volstrekt kansloos vanaf de heuvel.''

Rivera's collega, Braves-pitcher Smoltz, berustte in de nederlaag van zijn ploeg. ,,Ik heb nog nooit een team zo perfect zien spelen'', verklaarde hij naderhand. ,,Ze steken met kop en schouders boven de rest uit. We zijn overklast in deze series, geen twijfel mogelijk.''