Geen fouten bij Ferrari

Formule I-coureurs Eddie Irvine (Ferrari) en Mika Hakkinen (McLaren-Mer- cedes) slepen vanmiddag in Japan de messen voor de laatste Grand Prix van het seizoen, op het circuit waar Irvine zich thuis voelt.

Op het circuit van Suzuka rolde aan het begin van de middag de Ferrari van Michael Schumacher uit de pitbox. Drie monteurs duwden de bolide in de richting van garage nummer 1 waar de wagens hun eerste technische keuring ondergaan. Voordat de officials de Ferrari gedurende twintig minuten onder de loep namen, waren slechts twee onderdelen aan het oog onttrokken, door een Ferrari-rood hoesje; de luchtgeleiders die twee weken daarvoor na de Grote Prijs van Maleisië werden afgekeurd.

Dat leidde toen tot diskwalificatie van de Ferrari-coureurs Eddie Irvine en Schumacher, respectievelijk de winnaar en de nummer twee in Kuala Lumpur. Doordat de diskwalificatie vorige week in Parijs door het Hof van Beroep van de Internationale Autosport Federatie (FIA) ongedaan werd gemaakt, valt pas zondag in de slotrace de beslissing in het wereldkampioenschap. Irvine is met een voorsprong van vier punten op Mika Hakkinen in het voordeel.

Door de verwikkelingen in Maleisië was er vanmiddag extra belangstelling voor de technische keuring, een van de vele die tot na de race van zondag worden uitgevoerd. Acht leden van het Ferrari-team assisteerden de vier officials bij de weegbrug, een geavanceerd apparaat van twee miljoen gulden. Fotografen en cameralieden slaagden er niet in de luchtgeleiders in beeld te krijgen, doordat de auto met de voorkant naar binnen was gereden.

De geheimzinnigheid bleek overbodig, omdat teambaas Jean Todt even later op de gebruikelijke persconferentie van een select gezelschap coureurs en teambazen vertelde dat een kleine aanpassing is uitgevoerd aan het betreffende onderdeel. De luchtgeleiders hadden in Maleisië een afwijking die volgens het Hof van Beroep van de FIA vijf millimeter binnen de tolerantiegrens viel. ,,Die afwijking is nu nul'', verduidelijkte Todt. Hij wil geen enkel risico lopen. ,,Ook zondag zullen we voor de race alles aan de wagen twee tot drie keer checken.''

Na wat Todt de nachtmerrie van Maleisë noemde – de Italiaanse media pleitten voor zijn ontslag voor het geval Ferrari door de diskwalificatie de wereldtitel vroegtijdig zou verspelen – hoopt hij op Suzuka een droom te verwezenlijken die Ferrari al twintig jaar koestert. In 1979 won het team met de Zuid-Afrikaan Jody Scheckter achter het stuur voor het laatst de wereldtitel. Nu is het Irvine die regerend kampioen Hakkinen de titel in een rechtstreeks duel kan ontnemen, met hulp van Schumacher.

Vlak voor de keuring hadden de rivalen Hakkinen en Irvine elkaar in het rennerskwartier de hand geschud. Voor de Fin is het `pas' zijn negende race op het circuit, dat na Spa-Francorchamps als het mooiste Formule I-circuit wordt beschouwd. Irvine voelt zich thuis op Suzuka. Hij reed er vele duizenden kilometers en kent het bijna zes kilometer lange circuit als zijn broekzak, vooral uit de tijd dat hij aan de Japanse Formule 3000 deelnam.

Begrijpelijk dat voor Irvine Suzuka het mooiste circuit op de racekalender is. ,,Ik was eigenlijk een amateur toen ik in 1991 naar Japan kwam'', vertelde hij vanochtend. ,,Hier heb ik eigenlijk het vak geleerd, een toepasselijker plek om wereldkampioen te worden is er voor mij niet'', zei Irvine.

Bij teambaas Todt gieren de zenuwen nu al door de keel. ,,Twee jaar achter elkaar is het ons in de laatste race niet gelukt om wereldkampioen te worden. Ik probeer mezelf onder controle te houden. Maar ik ben een mens, dus zenuwachtig.''

Norbert Haug, sportdirecteur bij Mercedes, dekte zich alvast in voor het geval Hakkinen er niet in slaagt zijn titel te prologeren: ,,Als je tweede wordt, ben je de beste van de verliezers.''