Honkbaltitel komt in zicht voor Yankees

De New York Yankees zijn nog maar één overwinning verwijderd van de titel in de Amerikaanse profhonkbalcompetitie. In de derde wedstrijd uit de World Series was de ploeg gisteren op eigen veld opnieuw te sterk voor de Atlanta Braves, 6-5 na verlenging.

De bijna 57.000 uitzinnige toeschouwers in het Yankee Stadium zagen de 30-jarige verrevelder Chad Curtis uitgroeien tot de man van de wedstrijd. De kleine Curtis, bezig aan zijn achtste jaar als prof en zijn derde seizoen bij de Yankees, had al maanden geen homerun meer geslagen en moest de eerste twee duels van de finale genoegen nemen met een plaats in de dug-out. Maar gisteren joeg hij de bal twee keer in de tribunes en transformeerde in één avond van vergeten bankzitter tot held van de New York Yankees.

Tot aan het begin van de vijfde inning leken de New Yorkers op eigen veld de eerste nederlaag in de World Series 1999 te moeten incasseren. De Atlanta Braves hadden hun opponent geheel tegen de verwachting in naar een 5-1 achterstand geslagen. De Yankees kregen aanvankelijk geen grip op de slagen en worpen van de tegenstander. Het radeloze thuispubliek begon de eigen ploeg zelfs uit te fluiten.

De eerste homerun van Curtis, gevolgd door een tweede van eerste honkman Tino Martinez in de zevende slagbeurt, brachten de Yankees echter terug in de wedstrijd. Toen daarna tweede honkman Chuck Knoblauch twee man binnensloeg, was de stand gelijkgetrokken. Chad Curtis joeg de bal vervolgens in de beslissende tiende inning voor de tweede keer over het hek en stelde daarmee de derde zege voor de Yankees veilig.

,,Het was heel bijzonder'', zei Curtis na afloop van de enerverende partij. ,,Tussen het tweede en derde honk leek het of er een elektrische stroom door mijn benen joeg. Het was een heerlijk gevoel.'' De nieuwe honkbalheld, die het afgelopen seizoen bijna elke wedstrijd speelde maar tot voor kort geen kans kreeg in de finale, kreeg op de thuisplaat een groots onthaal van zijn uitzinnige ploeggenoten. En van zijn coach Joe Torre. ,,Het was een emotioneel moment'', gaf Torre toe. ,,Ik gaf hem een compliment voor zijn spel in zijn eerste volledige wedstrijd in de World Series. Het was fantastisch wat hij vanavond deed.''

Bobby Cox, de teleurgestelde trainer van de Braves, erkende de waarde van Curtis. ,,Iemand vroeg me wie de ster van de World Series zou worden. Het is altijd iemand die je niet verwacht. Het zijn niet alleen de sterspelers die grootse dingen laten zien. Vanavond was Curtis zonder twijfel de grote man bij de Yankees.''

De Atlanta Braves staan na de ongelukkige nederlaag van gisteravond voor een bijna onmogelijke opgave. Nog nooit wist een honkbalploeg in de World Series terug te komen van een 3-0 achterstand. En aangezien de Yankees in de World Series al elf duels ongeslagen zijn en de Braves zeven wedstrijden op rij hebben verloren, ziet het er niet naar uit dat de ploeg uit Atlanta die traditie gaat verbreken.

De Yankees versloegen de Braves twee keer eerder in Atlanta met respectievelijk 4-1 en 7-3. Het vierde en mogelijk beslissende duel wordt vanavond in New York gespeeld. Bij winst in het volgende duel uit de best-of-seven-reeks behalen de New York Yankees de 25ste zege uit de geschiedenis en de derde in de laatste vier jaar.