Ongrijpbare werpers Yankees geselen Braves

Amerika is in de ban van de World Series honkbal. De fans van de New York Yankees dromen zelfs van een `sweep', een 4-0 zege, op de Atlanta Braves. Vannacht vindt in New York het derde duel plaats in de best-of-seven serie.

Wordt het winnen van de World Series dit jaar een makkie voor de Yankees? Een sweep misschien? De New-Yorkse honkbalploeg leidt in de finale van het Amerikaanse honkbal met 2-0 tegen de Atlanta Braves. Het gaat om vier gewonnen wedstrijden in een best-of-seven serie en de volgende drie duels worden `thuis' in de Bronx gespeeld. Een verpletterende 4-0 nederlaag voor de Braves is mogelijk.

Sommige New-Yorkers weten het al: ze hoeven niet meer terug naar Atlanta. Zelfs als de Yankees een wedstrijd verliezen kan het nog 4-1 worden. Andere New-Yorkers herinneren zich 1996, toen de Yankees in de World Series ook uitkwamen tegen de Braves en een 2-0 achterstand opliepen. Toch wonnen de Yankees toen de World Series. Zoals gebruikelijk in het Amerikaanse honkbal heet de landskampioen gemakshalve World Champion.

De New York Yankees en de Atlanta Braves, respectievelijk winnaars van de American League en de National League, zijn op dit moment zonder twijfel de twee beste clubs in Major League Baseball. Ze respecteren elkaar ook en zijn aan elkaar gewaagd. Joe Torre, manager van de Yankees, was ooit manager bij de Braves en Bobby Cox, manager van de Braves, speelde in zijn tijd voor de Yankees. Het zorgt ervoor dat de finale van het honkbalseizoen een vriendelijk karakter heeft.

Eigenlijk had de stad New York een andere finale gewild. Gehoopt werd dat de New York Mets en de Yankees tegen elkaar zouden uitkomen. Wekenlang is er gespeculeerd over de zogeheten Subway Series. Dat wil zeggen, een World Series van twee New-Yorkse clubs wier stadions per ondergrondse met elkaar in verbinding staan. In de jaren vijftig, toen ook de Giants en de Dodgers nog New-Yorkse honkbalclubs waren, was er praktisch om het jaar een Subway Series. Dit jaar kwam het er bijna van toen de Mets tegen de Braves speelden voor de National Championship, maar de Mets verloren.

,,Als er een Subway Series was geweest'', aldus Arthur Friedberg (49), ,,was het dagelijks leven in New York een week lang tot stilstand gekomen. Het zou voor het eerst sinds 1956 zijn geweest.'' Zoals voor veel New-Yorkers is honkbal ook voor Friedberg een onlosmakelijk deel van het leven. Fans als Friedberg herinneren zich spelmomenten van tientallen jaren geleden. Ze springen moeiteloos van Ty Cobb, Mickey Mantle naar Pedro Martinez en weer terug naar Bucky Dent, de man van één wedstrijd. Bucky Dent is in de VS net zo beroemd als de Nederlandse oud-voetballer Joop van Daele, die voor eeuwig is verbonden met de wereldbekerfinale van Feyenoord tegen Estudiantes. Voor de echte fans is het ook niet verbazingwekkend dat de Yankees in het kampioenschap van de American League de Boston Red Sox versloegen, zodat die club wederom de World Series misten. Dat is immers de `curse of the bambino' die de club uit Boston heeft getroffen. Ook dit keer haalden de Red Sox deels door pech de World Series niet. Enkele dubieuze beslissingen van de scheidsrechters hebben de Red Sox in elk geval één overwinning gekost. In New York en omgeving fluisterden miljoenen mensen: the curse of the bambino. Daarom hebben de Red Sox al sinds 1918 niet meer in de World Series gespeeld.

Die `bambino' is George `Babe' Ruth, die door de Red Sox aan de Yankees werd verkocht. Harry Frazee, de eigenaar van de Red Sox verkocht Ruth om een musical op Broadway, `No No Nanette', te kunnen financieren. Het was voor de Yankees het begin van tientallen gloriejaren en het einde voor de Red Sox. Yankees Stadium in de Bronx heeft als bijnaam dan ook `The House that Ruth Built'. Het stadion is gebouwd in het voordeel van een linkshandige slagman, Babe Ruth dus.

Als de Yankees en de Braves vanavond voor de derde wedstrijd aantreden zullen aller ogen zijn gevestigd op de werpers van beide teams. Zij maken of breken de wedstrijden. De Yankees beschikken over absolute topwerpers, van wie Orlando `El Duque' Hernandez en Mariano Rivera, eerste keus zijn. Rivera is doorgaans geen starter, maar komt in de latere innings aan de beurt. Zijn ballen hebben om niet altijd verklaarbare redenen een zodanig effect dat slagmannen de grootste moeite hebben de bal te raken.

Om zich te wapenen tegen de Yankee-werpers had Bobby Cox in de wedstrijd van zondagavond besloten zijn opstelling, dat wil zeggen, de rangorde van slagmannen, om te gooien. Het pakte geheel verkeerd uit. De Braves ,,stuntelden en stommelden'' schreven de kranten gisteren. Op de heuvel stond David Cone, een andere gerenommeerde Yankee-werper. Hij had de afgelopen zomer een legendarische dag, een zogeheten volmaakte wedstrijd. Hij stond de hele avond, negen innings lang, op de heuvel en geen van de 27 slagmannen van de andere partij bereikte het eerste honk.

Cone gooide zo goed dat niemand de bal naar behoren wist te raken, maar evenmin ging hij zelf in de fout. Een onderscheiding op het stadhuis was zijn deel. Er wordt onder Amerikanen wel gemopperd dat honkbal niet meer is wat het geweest is. De vercommercialisering van de sport, de aandacht voor andere professionele sporten en de veranderende samenleving zouden hier debet aan zijn. Toch is honkbal nog steeds volkssport nummer één, waar de Amerikaan met zijn hele familie naartoe kan, zeker in de stad New York.

Toen de Yankees en de Mets vorige week allebei nog kans maakten op de World Series was dat te merken. Bij een haltestop op Grand Central Station riep iemand die uitstapte vlak voor de deuren van de subway opengingen keihard: ,,Hup Yankees!'' Van het andere eind van het rijtuig klonk onmiddellijk: ,,Hup Mets!'' De World Series zijn ook op Internet te volgen op www.majorleaguebaseball.com.