Golfer Stewart komt om bij ongeluk met privé-jet

Bij een vliegtuigongeluk in de Amerikaanse staat South Dakota is gisteren de Amerikaanse profgolfer Payne Stewart omgekomen. Nadat de luchtdruk in zijn privé-jet was weggevallen vloog het toestel op de automatische piloot nog urenlang door tot het boven South Dakota neerstortte. De spookvlucht werd begeleid door F16-vliegtuigen van de Amerikaanse luchtmacht en was live te volgen op CNN.

De Lear-jet van Stewart was op weg naar Texas, waar de 42-jarige Amerikaan een dag in Dallas zou verblijven. Vervolgens zou hij deelnemen aan een golftoernooi in Houston. Aan boord bevonden zich twee piloten en drie passagiers. Volgens sommige berichten zou echter nog een zesde persoon aan boord zijn gegaan voor het toestel vanuit Orlando in Florida vertrok. Vermoedelijk is de druk in de cabine weggevallen, waardoor de inzittenden al waren overleden toen het het vliegtuig uiteindelijk, door het opraken van de de brandstof, neerstortte. Het toestel heeft op de automatische piloot nog 2.250 kilometer gevlogen, begeleid door F16's van de Amerikaanse luchtmacht.

De piloten van de gevechtsvliegtuigen constateerden ijsvorming op de ramen van de Lear-jet, een aanwijzing dat de luchtdruk was weggevallen. Door de bevroren ramen konden zij niet waarnemen of de passagiers op dat moment nog in leven waren. Door het ontbreken van voldoende zuurstof werd dat onwaarschijnlijk geacht. Aanvankelijk hadden de piloten van de F16-vliegtuigen de opdracht het toestel met onder anderen Stewart aan boord neer te schieten om te voorkomen dat het boven dichtbevolkt gebied zou neerstorten, al werd dat later door een woordvoerder van het Pentagon ontkend. De piloten van de F16-toestellen slaagden er niet in contact te krijgen met hun collega's van de Lear-jet.

De spookvlucht was gisteren live te zien op het Amerikaanse televisiestation CNN. Tracy Stewart, de Australische vrouw van golfer Payne Stewart, heeft vergeefs getracht haar echtgenoot op diens mobiele telefoon te bellen. Volgens haar broer Mike Ferguson was het ,,een tragedie'' voor Tracy Stewart om de fatale vlucht van haar man op televisie te volgen. Bij de ramp kwamen tevens de managers van Stewart, Fraley en Van Ardan, om het leven.

De 42-jarige Payne Stewart won drie `grandslamtitels', waaronder de US Open in juni dit jaar. ,,Ik ben diep geschokt door het overlijden van Payne'', zei zijn landgenoot Jack Nicklaus, die vreesde dat ook een van zijn vrienden door het ongeluk is omgekomen. Ook president Clinton betuigde gisteren zijn medeleven aan de nabestaanden. ,,Stewart was een opmerkelijke persoonlijkheid en hij had een prachtige carrière'', verklaarde Clinton. ,,Payne had tevens een grote invloed op de golfsport.''

Tijdens het toernooi om de Ryder Cup tussen de Amerikaanse en de Europese golfteams hekelde Stewart tijdens zijn duel met de Schot Montgomerie het gedrag van enkele dronken toeschouwers. Amerika versloeg Europa, maar Stewart beleefde nauwelijks plezier van die triomf. Niet voor niets benadrukte hij in zijn plusfour vooral de traditionele normen en waarden van de golfsport.