BA hekelt Lufthansa om deal met British Midland

British Airways (BA), de Britse nationale luchtvaartmaatschappij, is boos over het plan van het Duitse Lufthansa een belang te nemen van twintig procent in British Midland (BM). Volgens BA-topman Robert Ayling krijgt de Star-alliantie van Lufthansa en het Amerikaanse United Airlines via de landingsrechten van BM op het Londense vliegveld Heathrow een ,,oneerlijke concurrentiepositie''. Bovendien zou BA verder in het nadeel raken op het traject Londen-Frankfurt. Een BA-woordvoerder noemde de geplande transactie ,,een uitverkoop aan een alliantie die immuniteit heeft gekregen tegen anti-trustmaatregelen en die nu capaciteit gaat delen op transatlantische routes''. Hij zei te vrezen dat de Star-alliantie prijsafspraken kan maken en goedkope aanbiedingen kan doen, ,,terwijl BA die mogelijkheid is ontzegd''.

Europese en Amerikaanse mededingingsautoriteiten hebben eerder BA en American Airlines (AA) verboden om vergaand samen te werken op transatlantische routes, omdat ze daarmee een quasi-monopolie zouden krijgen. Ayling eiste gisteren dat `Brussel' en de Britse mededingingsautoriteit de verkoop van BM op dezelfde gronden tegenhouden.

BA werkt nu in het lossere verband van de alliantie OneWorld samen met AA, het Australische Quantas, het Spaanse Iberia en Cathay Pacific. De Star-alliantie bestaat behalve uit Lufthansa en United uit Air Canada en Singapore Airlines. BM zou de helft van het veertig-procentsaandeel dat het Scandinavische SAS bezit willen verkopen. BM, met een waarde van 600 miljoen pond (rond twee miljard gulden) is voor zestig procent in handen van oprichter Sir Michael Bishop.

British Airways staat op de transatlantische routes al jaren onder grote druk, onder meer door goedkope eersteklasvluchten door Virgin, de luchtvaartmaatschappij van Richard Branson. BA benadrukt sinds kort ook opnieuw letterlijk zijn status als nationale flag carrier. Op de BA-vliegtuigen maken de staarten met zogeheten `etnische' motieven – van een Schotse ruit tot Chinese kalligrafie – plaats voor de Britse driekleur. BA speelde gisteren eveneens de nationale kaart door te zeggen dat hij de Britse luchtvaartindustrie wil beschermen ,,tegen buitenlandse dominantie''. ,,De luchtvaartindustrie moet niet dezelfde kant opgaan als de auto-industrie en de scheepsbouw'', aldus de woordvoerder. BA heeft 38 procent van de start- en landingsrechten, zogeheten slots op Heathrow en BM bezit 24 procent. BA heeft slechts vier procent van de slots op Frankfurt.