WE-concern wil scoren op chique winkellocaties

Met de overname van Beldona, een keten van Zwitserse lingeriewinkels, verschuift het zwaartepunt van het modeconcern WE International van Nederland naar Europa.

Het Bijenkorfconcern ging vorig jaar aan zijn neus voorbij. Maar Ronald de Waal, eigenaar van WE International (voorheen Hij en Zij), haalde dit weekeinde wel een aantrekkelijke troostprijs binnen. WE International is eigenaar geworden van de Zwitserse lingerie-winkelketen Beldona. Deze keten van 76 lingeriewinkels, met chique merken als La Perla en Marie Jo, moet een Europees concept worden, vertelde De Waal gisteren op een persconferentie. De eerste vestiging buiten Zwitserland wordt Antwerpen. Nederland komt overigens niet in aanmerking. ,,Belgische vrouwen geven meer geld uit aan lingerie dan Nederlandse vrouwen.''

Zijn groeiplannen worden voor een deel bepaald door opportunisme, gaf De Waal toe. Door de overname van Beldona stijgt de omzet van modeconcern WE International van 600 naar 700 miljoen gulden en het bedrijfsresultaat van 50 tot 58 miljoen gulden. Hoeveel De Waal heeft betaald voor het meerderheidsbelang in Beldona, wilde hij niet bekend maken.

Over vijf jaar moet de omzet van WE 2 miljard gulden zijn, zei De Waal begin dit jaar. Dat wilde hij gisteren niet herhalen. ,,Ik ga geen luchtbellen loslaten. Komen er vijftig of honderd winkels te koop in Duitsland, dan pak je dat'', zei hij. ,,Maar niet tegen elke prijs.''

Nog steeds staat meer dan de helft van de WE winkels in Nederland, maar dat percentage neemt snel af door groei in België, Luxemburg, Frankrijk, Duitsland en Zwitserland. De Waal mikt op expansie in Frankrijk (nu 13 winkels) en Duitsland (31 winkels), de twee grootste markten van Europa. De Waal is wel somber over de consumentenbestedingen in Duitsland, die ver achterblijven bij bijvoorbeeld Nederland. ,,Het blijft een moeilijke markt. Maar al de miljarden die door de overheid in zijn gepompt, moeten er een keer uitkomen'', hoopt hij. ,,En zelfs als maar de helft van die miljarden resultaat oplevert, dan nog is het veel geld.''

De vestigingen in Duitsland en Frankrijk zijn nog verliesgevend, zei De Waal. ,,Het duurt een jaar of vijf voor je winst maakt. Maar dat wil niet zeggen dat we geen positieve cashflow hebben. En daar draait het om bij winkels. Alleen door de hoge investeringen en afschrijvingen, maak je de eerste jaren nog geen winst.'' Hij geeft een voorbeeld. Stel je opent een winkel die uiteindelijk een omzet van bijvoorbeeld 20 miljoen gulden moet halen. In het eerste jaar kom je dan uit op 10 miljoen, in het tweede jaar op 12, een jaar later op 14. ,,In het begin maak je enorme sprongen, pas later blijft de groei beperkt tot een paar procent per jaar.'' Bovendien verhoogt iedere nieuwe winkel het winstpotentieel omdat de kosten voor overhead gelijk blijven. ,,Als de locomotief rijdt, kan je er makkelijk wagons achterhangen.''

Volgend jaar investeert De Waal opnieuw fors in Duitsland en Frankrijk met twee zogenoemde flagship stores op toplocaties. In Berlijn komt een WE Store van 1200 vierkante meter (inclusief een WE Café) op de Tauentzienstrasse, het verlengde van de Kurfürstendamm. In Parijs komt een vergelijkbare winkel op de Rue de Rivoli. Het zijn straten waar jaarlijks miljoenen mensen doorheen lopen. ,,Dat vergroot de naamsbekendheid'', zei De Waal. ,,We hebben al negen winkels in Parijs, maar onze bekendheid is nog minimaal. Als mensen dan de winkel in de Rue de Rivoli zien en later onze winkel in het winkelcentrum dichter in de buurt, denken ze: hé, dat ken ik.''

De Waal is trots op de twee nieuwe locaties. Want op dat gebied is de concurrentie tussen de verschillende ketens misschien wel het meest intensief. ,,Iedereen jaagt op dezelfde locaties'', zei De Waal. ,,Gap, Virgin, Zara, Henne & Mauritz en wij.''