Winnende Ferrari's geven wereldtitel weg

ROTTERDAM, 18 OKT. Nergens worden in de loop van het Formule I-seizoen zoveel veranderingen doorgevoerd als op het gebied van de aerodynamica, om de luchtweerstand van de auto's te verminderen en de bolides sneller te laten gaan. De experimenteerdrift met het uiterlijk van de F399 kostte Ferrari gisteren zo goed als zeker de wereldtitel in de Formule I.

Nog geen drie uur na hun dubbelzege in Kuala Lumpur werden de teamgenoten Eddie Irvine en Michael Schumacher gediskwalificeerd als de nummer één en twee van de Grote Prijs van Maleisië; de `barge boards' van hun Ferrari's – de luchtgeleidingsplaten aan de zijkant van de wagens – bleken op het horizontale deel aan de onderkant circa tien millimeter te smal. Mika Hakkinen was de lachende derde; hij was aanvankelijk gedegradeerd tot de risée van de race en finishte achter Irvine en Schumacher. Uren na de huldiging werd de Fin alsnog tot winnaar uitgeroepen en prolongeerde hij zijn wereldtitel.

Het is wel een wereldtitel onder voorbehoud; in de hoop de titelkansen van Irvine nieuw leven in te blazen ging Ferrari in beroep tegen de beslissing van de technisch gedelegeerde van de internationale autosportfederatie FIA. Het is de vraag of de beroepscommissie van de FIA de zware sanctie ongedaan zal maken.

Drievoudig wereldkampioen Niki Lauda was bij de Duitse tv-zender RTL hard in zijn oordeel over zijn voormalige werkgever. De Oostenrijker verweet Ferrari zelfs `bedrog'. ,,Dus verdienen Hakkinen en McLaren de wereldtitel, omdat zij met een auto hebben gereden die wel aan de reglementen voldeed. Ik vind het ongelooflijk dat een team in de Formule I zo'n fout maakt.''

Toch bestaat de mogelijkheid dat Ferrari met de schrik vrijkomt. In maart 1995 bleek na de Grote Prijs van Brazilië dat de brandstof in de Benetton-Renault van winnaar Michael Schumacher en in de Williams-Renault van David Coulthard niet voldeed aan de eisen van de FIA. Ze werden gediskwalificeerd maar mochten na protest hun punten houden. Beide teams kregen als straf geen punten voor het WK voor constructeurs.

De kans op een dergelijke oplossing is nu ook aanwezig. Bovendien kan de beroepscommissie van de FIA volstaan met een geldboete. Bij McLaren-Mercedes worden de champagneflessen dan ook pas ontkurkt als zeker is dat de diskwalificatie van de twee Ferrari-coureurs onherroepelijk is.

Het is niet duidelijk wanneer de FIA in Genève uitspraak doet. Ferrari erkende gisteren de fout, maar beroept zich er op dat het geen sportief voordeel heeft gehad van de afwijking in de luchtgeleiders. De teamleiding toonde zich verbaasd over de straf, omdat beide wagens in de trainingen en de in vorige race, drie weken geleden in Nürburg, van dezelfde barge boards waren voorzien.

Op de Nürburgring maakte Ferrari al de grootste blunder van het seizoen. Daar verspeelde Irvine kostbare punten doordat bij een pitstop maar drie van de vier wielen klaar stonden. Ross Brawn, de technische baas van Ferrari, nam de verantwoordelijkheid voor deze misser op zich. ,,Er is een fout gemaakt'', zei de Brit ook gisteren tegen journalisten terwijl hij met een meetlat en een barge board in de hand liet zien wat er mis was. De positie van het tactische meesterbrein bij Ferrari lijkt onhoudbaar. Maar aangezien de Brit met Schumacher en de Franse teambaas Jean Todt een drie-eenheid vormt, is het niet zo gemakkelijk om hem de laan uit te sturen.

Irvine en Schumacher leken er dankzij een sublieme samenwerking in geslaagd de ontknoping van het wereldkampioenschap uit te stellen tot de laatste race, over twee weken op het circuit van Suzuka in Japan. Schumacher maakte na een afwezigheid van bijna honderd dagen een vlekkeloze rentree. Hersteld van een gebroken been bekroonde hij zijn terugkeer zaterdag met de snelste tijd in de kwalificatietraining.

De Duitser startte gisteren op pole-position en stond z'n koppositie al in de vierde ronde af aan Irvine. Exact volgens het scenario dat gevolgd moest worden om van Irvine de eerste wereldkampioen bij Ferrari te maken sinds Jody Scheckter in 1979. De Noord-Ier was met een achterstand van twee WK-punten op Hakkinen aan de race begonnen en stevende op de zege af. Schumacher had de lastige taak Hakkinen achter zich te houden en slaagde daarin cum laude. Al dreigde Hakkinens teamgenoot Coulthard het feestje bij Ferrari te verstoren door zich tussen Irvine en Schumacher te manoeuvreren. Dat probleem loste zich voor beide Ferrari's vanzelf op: met aandrijfproblemen viel Coulthard uit.

Hakkinen bleef op respectabele afstand van Schumacher omdat hij vreesde dat die hem wel eens met een onverwachte manoeuvre van de baan zou kunnen rijden. The Flying Finn had zich er al bij neergelegd dat de beslissing in het WK in Japan zou vallen. Na de zege van Irvine keek Hakkinen aan tegen een niet onoverbrugbare achterstand van vier punten. Totdat de resultaten van de keuring van de twee Ferrari's bekend werden; vanaf dat moment was de stand om de wereldtitel niet langer 70-66 voor Irvine maar 72-60 in het voordeel van Hakkinen.

Omdat de winnaar van een race tien punten krijgt, doet de race op 31 oktober in Japan er niet meer toe. De spanning kan alleen maar terugkeren als de beroepscommissie van de FIA de diskwalificatie van Irvine en Schumacher ongedaan maakt.

De straf voor Ferrari deed niets af aan de indrukwekkende prestatie van Schumacher. Hij schikte zich in Maleisië in zijn rol van adjudant en leverde zijn teamgenoot Irvine meesterlijk als winnaar af.

Voor Schumi is er een schrale troost; als de FIA de diskwalificatie handhaaft, kan hij proberen volgend jaar - in zijn vijfde seizoen bij Ferrari - de eerste coureur in decennia te worden die de Italiaanse renstal de wereldtitel bezorgt. Dat onbedoeld Irvine door een ongelukkige samenloop van omstandigheden met die eer aan de haal dreigde te gaan, zat de tweevoudige wereldkampioen helemaal niet lekker.