Schumacher dankt paus voor heilig vuur

In Maleisië kan zondag de strijd om de wereldtitel in de Formule I worden beslist. Michael Schumacher viert zijn terugkeer, als smaakmaker en stoorzender.

,,Michael had beter thuis kunnen blijven'', zei de Fin Mika Hakkinen lachend toen hem gisteren tijdens een persconferentie werd gevraagd wat hij twee races voor het einde van het seizoen vond van de terugkeer van Ferrari-coureur Michael Schumacher. Vervolgens sloeg de regerend wereldkampioen de Duitser amicaal op diens schouder.

Schumacher gaat de al zinderende finale van het seizoen nog spannender maken, meende Hakkinen, die vooral met Schumachers teamgenoot Eddie Irvine in de strijd om de wereldtitel is verwikkeld. ,,Maar hij moet ook voorzichtig zijn, omdat hij herstelt van een groot ongeluk.'' Hakkinen sprak uit ervaring; in 1995 balanceerde hij na een crash op het randje van de dood.

Het benauwde weer (33 graden Celsius) en de hoge luchtvochtigheidsgraad (80) in Maleisië vergen niet alleen het uiterste van de motoren, maar doen ook een aanslag op de conditie van de 22 Formule I-coureurs. Schumachers manager Willi Weber is bang dat zijn cliënt niet alleen zijn gezondheid, maar ook zijn titelkansen voor het seizoen 2000 op het spel zet.

Schumachers herstel leek aanvankelijk zeer spoedig te verlopen. Op 11 juli brak hij op Silverstone zijn rechterbeen en aanvankelijk leek hij zes weken later alweer terug te keren, op het circuit van Monza. Vooral tot teleurstelling van de tifosi zag Schumacher daar wegens pijn in zijn been van af. Zijn comeback werd uitgesteld tot Maleisië, in de voorlaatste race.

Het nieuws vorige week zondag dat hij daar wegens fysiek ongemak alsnog van af zag, sloeg bij zijn fans en zijn werkgever in als een bom. Zelf kan Schumi geen wereldkampioen meer worden, maar hij kan wel zijn ploegmaat Eddie Irvine in diens strijd met Mika Hakkinen aan de wereldtitel helpen. Een dag later draaide Schumacher op het circuit van Mugello 69 ronden, vergelijkbaar met een Formule I-race. Woensdag ging op audiëntie bij de paus, donderdag reed hij 58 ronden op Ferrari's Fiorano-circuit, in Maranello. Met een tankwagen was het circuit onder water gezet, om een natte race op Sepang te simuleren. In Maleisië is het regenseizoen begonnen en wordt voor het weekeinde regen voorspeld.

Vorige week vrijdag verbeterde Schumacher het ronderecord op Fiorano. Nadat de Duitser kort had gesproken met Ferrari-baas Luca di Montezemolo en teammanager Jean Todt kwam Ferrari met het bericht dat Schumacher toch voor twee races naar Azië zou afreizen. De coureur die voor 80 miljoen gulden per jaar op de loonlijst staat was lichamelijk zo snel vooruitgegaan, aldus het communiqué, dat hij had besloten dit millennium toch weer te gaan racen.

Het Italiaanse blad Tuttosport vergeleek die ommezwaai met de opwekking van Lazarus (letterlijke betekenis: God helpt). Schumacher ontkende enige spirituele invloed niet: ,,Misschien heeft het bezoek aan de paus meer effect gehad dan je zou verwachten.'' Had Johannes Paulus II als vertegenwoordiger van God op aarde 's werelds beste coureur tot een spoedige terugkeer bewogen?

De Duitse krant Die Welt beweerde dat Formule I-baas Bernie Ecclestone bij Schumacher heeft aangedrongen op zijn aanwezigheid in de Aziatische races, om het seizoensslot nog meer kleur te geven én in het belang van de kijkcijfers. Waarschijnlijker is dat Ferrari hem onder druk heeft gezet. ,,Ferrari heeft er bij hem op aangedrongen en hij heeft zelf ingezien dat hij niet kan weigeren'', zei drievoudig wereldkampioen Niki Lauda in het Duitse blad Kicker.

De renstal hoopt in Maleisië en Japan zowel de achterstand in de strijd om de wereldtitel voor coureurs als die voor constructeurs in een voorsprong om te buigen. Eddie Irvine begint zondag met twee punten minder dan Hakkinen aan de race (60-62). Als de Fin zondag acht punten meer scoort, prolongeert hij zijn wereldtitel. In het klassement om de constructeurstitel staat het 110-102 in het voordeel van McLaren. ,,In de allereerste plaats wil ik zoveel mogelijk punten scoren om Ferrari de constructeurstitel te bezorgen en daarnaast probeer ik Eddie te helpen. Ik denk dat ik beide kan doen'', zei Schumacher gisteren. Zelfverzekerd: ,,Ik kan deze race ook winnen.'' In de eerste vrije training vanochtend vroeg zette hij al meteen de snelste tijd neer.

Indien nodig laat hij Irvine passeren, de Noord-Ier die onlangs zei alleen met Schumachers hulp wereldkampioen te kunnen worden. Di Montezemolo heeft de Duitser volgens de Italiaanse krant La Repubblica een premie van 4,5 miljoen gulden beloofd als hij een bijdrage levert aan Irvines titel.

Het 5.542 meter lange circuit van Sepang – ontworpen door een Duitser – vormt zondag het strijdtoneel, een splinternieuw hightech-complex van 250 miljoen gulden op zestig kilometer van Kuala Lumpur. Het kostte nog eens 25 miljoen gulden om de race binnen te halen. Na Schumachers ja-woord werden in korte tijd nog eens 20.000 (van de 130.000) toegangskaarten verkocht.

De meeste coureurs kenden het circuit tot deze week van computersimulaties. Hakkinen en Irvine hadden al wat rondjes gedraaid op Sepang, bij de opening van het circuit in maart. Niet in Formule I-wagens, maar respectievelijk in een Mercedes SLK 230 en een Ferrari F50. De twee hadden toen niet kunnen bevroeden dat ze ruim een half jaar later in Azië de strijd om de wereldtitel zouden uitvechten, met superster Michael Schumacher in een bijrol.