Een echte, bescheiden strijder

Wilton Norman Chamberlain, een van de meest succesvolle Amerikaanse basketballers uit de geschiedenis, is op 63-jarige leeftijd overleden. Het levenloze lichaam van de voormalige ster uit de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA) werd gisteren gevonden in zijn kapitale villa in Bel Air, Los Angeles.

Chamberlain zou een natuurlijke dood zijn gestorven. ,,Er wordt gedacht aan een hartaanval, maar niets is nog zeker'', zei zijn vriend en advocaat Seymour Goldberg.

Volgens Jerry West, Chamberlains teamgenoot bij de Los Angeles Lakers, ging de gezondheid van de basketballegende de laatste jaren sterk achteruit. ,,Wilt stond op de lijst voor een heupoperatie en had problemen met zijn hart'', zei een geëmotioneerde West, tegenwoordig manager van de LA Lakers. Chamberlain verloor ruim twintig kilo in een paar maanden tijd, volgens de ex-basketballer een gevolg van een tandtechnische ingreep.

Wilton Chamberlain werd op 23 augustus 1936 geboren in Philadelphia. De 2,18 meter lange en 123 kg zware `pivot' gold tussen 1959 en 1973 als de beste basketballer ter wereld. Ondanks zijn lengte was Chamberlain een allround atleet, die bij het hoogspringen moeiteloos 2,06 meter haalde en de 400 meter liep in een tijd van 48,8 seconden.

Wilt the Stilt, zoals hij werd genoemd wegens zijn opvallend lange, dunne benen, brak in zijn veertien jaar durende loopbaan het ene record na het andere. Zo maakte hij op 2 maart 1962 in het shirt van de Philadelphia Warriors 100 punten tegen de New York Knicks, een prestatie die tot op de dag van vandaag niet is geëvenaard. Chamberlain zelf ergerde zich aan de ophef die ontstond na zijn geweldige prestatie. ,,Ik was gewoon goed op dreef die avond, maar het was slechts één wedstrijd'', zei hij. ,,Iedereen kan één goede wedstrijd spelen, maar het wordt pas een prestatie als je er duizend speelt.''

In zijn eerste seizoen in de NBA (1959-60) maakte Chamberlain gemiddeld 37,6 punten per wedstrijd. Het jaar daarop paste de NBA de regels aan om de invloed van Chamberlain te verminderen. Desalniettemin verbrak de speler dat seizoen zijn eigen record en in zijn derde jaar kwam hij zelfs tot een gemiddelde van 50,4 punten per duel, een record dat nooit meer is benaderd. Ter vergelijking: Michael Jordan, algemeen beschouwd als de beste speler aller tijden, had een topscore van 37,1 punten.

Veel basketballiefhebbers vinden dat Chamberlain nooit de waardering heeft gekregen die hij verdiende omdat zijn prestaties werden overschaduwd door de zegereeks van Boston Celtics (11 titels in 13 jaar). De verbeten duels tussen Chamberlain en Bill Russell van de Celtics zijn legendarisch en zijn van grote invloed geweest op de promotie van de basketbalsport. Chamberlain, die vier keer werd gekozen tot meest waardevolle speler van de NBA, won zijn eerste NBA-titel in het shirt van de Philadelphia 76ers in 1967. Zijn tweede kampioenschap behaalde hij in 1972 met de Los Angeles Lakers.

De Democratische presidentkandidaat Bill Bradley kwam van 1967 tot 1977 uit voor de New York Knicks en stond met zijn ploeg drie keer tegenover de Lakers van Chamberlain in de NBA-finale. Bradley zei ,,diep bedroefd'' te zijn door de dood van Chamberlain. ,,Wilt was een echte strijder. Het is niet waarschijnlijk dat zijn individuele records ooit gebroken zullen worden. Maar hij was niet alleen een legende geworden door zijn eigen prestaties, hij was ook in staat zijn teamgenoten naar een hoger niveau te tillen.''