Omstreden `Mandy' volgt `Mo' op in Noord-Ierland

Cartoonisten en columnisten halen opgelucht adem. De Tory-oppositie en zijn vijanden aan de regeringstafel knarsen hun tanden. Peter Mandelson, alias Mandy, alias de Prins der Duisternis, is gisteren teruggekeerd in het Britse kabinet.

Nog geen tien maanden geleden trad hij af als minister van Handel, omdat hij had verzwegen dat hij 1,3 miljoen gulden had geleend van een collega in het kabinet wiens zakenpraktijk hij als minister moest doorlichten. Gisteren floot premier Blair hem terug uit de wildernis om Marjorie `Mo' Mowlam op te volgen als minister voor Noord-Ierland.

Dat Blair zijn voormalige strateeg en spin doctor aan de vooravond van een nieuwe verkiezingscampagne opnieuw officieel aan zijn zijde wilde hebben was geen geheim. ,,Peter heeft zijn tol nu wel betaald'', zei hij bij herhaling. Het is zelfs de vraag of Mandelson ooit echt weg is geweest. Kort na zijn `koude kerst' hielp hij de Duitse regering met het formuleren van een variant op Blairs politiek van de `Derde weg'. Op symposia lichtte hij als insider de koers toe die zijn premier richting Euroland uitzette. En dit jaar schreef hij als vanouds mee aan Blairs rede voor het partijcongres.

Het moment van zijn terugkeer en zijn nieuwe portefeuille komen wel als verrassing, maar het zou rolvast zijn als hij zelf de regie had gevoerd. Gordon Brown, de minister van Financiën, de machtigste gekozen politicus na Blair en geen vriend van Mandelson, had hem graag nog wat langer op de strafbank gezien. Voor John Prescott, de vice-premier in wie Blair Old Labour te vriend houdt, geldt hetzelfde. Nu keert hij terug in het hart van de regering, maar met een specialistisch dossier dat hem niet dagelijks dwingt degens te kruisen met collegaministers.

En omdat het Noord-Ierse vredesproces al maanden stagneert, valt daarmee nauwelijks eer te verliezen. Integendeel, als jood loopt Mandelson zonder religieuze bagage tussen de katholieke en protestantse loopgraven. Hij kan zijn reputatie als fixer opnieuw waarmaken, door de unionisten van David Trimble het laatste zetje te geven om een compromis te sluiten met het republikeinse Sinn Féin.

Op Defensie, dat worstelt met een toekomstige wet om homo's in het leger toe te laten, maakte Mandelson geen kans als opvolger van George Robertson die naar de NAVO vertrekt. Daar werd gisteren ex-Europarlementariër Geoff Hoon benoemd, een advocaat zonder militair verleden. De banencarrousel zette Alan Milburn, de hoogste ambtenaar bij Financiën, gisteren af op Volksgezondheid. Die ministerspost kwam vrij omdat Frank Dobson burgemeester van Londen wil worden. En Mowlam gaat het Cabinet Office leiden, het ministerie dat de ambtenarij aanstuurt. Haar charisma, dat in Noord-Ierland uitgewerkt leek, moet een frisse wind tussen de grijze pakken laten waaien.